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Droit et Justice

Des groupes environnementaux poursuivent pour l'utilisation de gaz lacrymogène Portland

PORTLAND, Oregon (AP) – Nuit après nuit à Portland, des gaz lacrymogènes et d'autres dispositifs de contrôle des foules ont enveloppé les manifestants et les passants de produits chimiques en suspension dans l'air qui se déposent sur le sol, puis sont lavés dans les égouts pluviaux.

Au milieu des allégations selon lesquelles la santé humaine et l'environnement en subissent les conséquences, cinq groupes environnementaux représentés par l'ACLU de l'Oregon et d'autres ont poursuivi mardi le Département de la sécurité intérieure. Le procès fédéral allègue que le gouvernement américain a violé la loi fédérale sur l'environnement en déployant «une quantité sans précédent d'armes chimiques dangereuses» sans évaluer au préalable leurs impacts environnementaux, comme l'exige la National Environmental Policy Act.

Il n'y a pas eu de réponse immédiate à une demande de commentaires des autorités fédérales.

Alors que la ville connaît certaines des manifestations les plus soutenues du pays, Black Lives Matter, des efforts des responsables locaux et des chercheurs sont en cours pour déterminer si et comment les personnes et l'environnement sont affectés.

Le bureau des services environnementaux de Portland a trouvé du cyanure et des métaux lourds tels que le chrome et le zinc à des niveaux beaucoup plus élevés dans les bassins de captage des eaux pluviales le long d'un site de protestation qu'ailleurs dans la ville, a indiqué le bureau dans un rapport le mois dernier.

Les responsables de la ville ont déclaré que la plupart des niveaux de contaminants dans les eaux pluviales prélevées dans un point de collecte à 700 pieds de la rivière Willamette, qui traverse Portland, étaient inférieurs à ceux des échantillons d'un site de protestation à plusieurs pâtés de maisons de la voie navigable.

«Alors que les niveaux de polluants qui pénètrent dans la rivière Willamette sont heureusement bas, la ville est préoccupée par toutes les charges de pollution supplémentaires», a déclaré le directeur des services environnementaux Mike Jordan en septembre.

Le Département de la qualité de l’environnement de l’Oregon a noté que «le déploiement répété de gaz lacrymogène dans le centre-ville de Portland a conduit à des niveaux élevés de certains contaminants» dans les égouts pluviaux. Mais la porte-parole Susan Mills a déclaré que les concentrations trouvées dans les bassins de captage des eaux pluviales «ne sont probablement pas suffisamment élevées pour avoir des effets immédiats sur l'environnement».

Les écologistes, cependant, sont préoccupés par le fait que les systèmes de drainage autour du palais de justice fédéral et du bâtiment de l'immigration et des douanes – deux sites de manifestations qui ont vu une forte utilisation de gaz lacrymogène – canalisent les eaux pluviales directement dans la Willamette.

Un après-midi récent, l'activiste Juniper Simonis s'est tenu jusqu'aux genoux dans la rivière avec une passoire en filet. Simonis a ramassé des sédiments et a trouvé une boulette de chevrotine en caoutchouc. Puis Simonis, un consultant en environnement qui a tatoué «Ces Gams Kill Fascists» sur les deux jambes, a trouvé une plus grosse pastille qui provenait probablement d'un type de grenade qui contient souvent des gaz lacrymogènes.

Simonis a également montré à un journaliste deux douzaines de composants de projectiles de gaz lacrymogène et de boules de poivre qui, selon Simonis, provenaient du système de ruissellement de la rivière et des tempêtes.

Les objets soulèvent des questions sur la présence de produits chimiques invisibles et de métaux lourds provenant des dispositifs de contrôle des foules, a déclaré Travis Williams, directeur exécutif de Willamette Riverkeepers, un groupe poursuivant le gouvernement fédéral.

«Il semblerait que ces pièces de quincaillerie et les granulés… pourraient être le signe que les contaminants parviennent également à la rivière», a déclaré Williams.

Le procès dit que «la présence de débris de produits chimiques, de sédiments et de munitions… dans les eaux de la rivière Willamette peut avoir des effets négatifs sur les loisirs, ainsi que sur la faune». Il demande au tribunal d'arrêter l'utilisation de gaz lacrymogènes et d'autres munitions jusqu'à ce que le DHS analyse leurs impacts sur la santé et l'environnement et rende l'information publique.

«Nous avons tous droit à une communauté sûre et saine. Les risques environnementaux et la violence policière nient de manière disproportionnée ce droit aux Noirs, aux Autochtones, aux Latinx et aux autres personnes de couleur », a déclaré Kelly Simon, directrice juridique par intérim de l'Union américaine des libertés civiles de l'Oregon.

Le rapport de la ville a déclaré que des niveaux élevés de cyanure, de chrome hexavalent et de baryum dans les sédiments dans les bassins de captage près du palais de justice indiquent qu'il pourrait y avoir une accumulation de munitions chimiques. Et Andrew Whelton, professeur agrégé d’ingénierie environnementale et écologique à l’université Purdue, a déclaré que c’était préoccupant.

«Si les contaminants s'accumulent dans les sédiments, ils peuvent être lessivés au fil du temps ou… peuvent être libérés dans la colonne d'eau», a déclaré Whelton dans un courriel.

Lori Pillsbury, administratrice de laboratoire au département de l'environnement de l'État, a récemment déclaré à un panel de l'Oregon House que «certains des produits et des propulseurs associés à l'utilisation de gaz lacrymogènes peuvent nuire à la qualité de l'eau et à la vie aquatique.

Les gens sont probablement exposés à des substances à des concentrations beaucoup plus élevées que ce qui a été trouvé dans les puisards, a déclaré Sven-Eric Jordt, chercheur à la Duke University's School of Medicine. Il a déclaré que des échantillons d'air devraient être prélevés pendant les manifestations.

Mais les responsables de l'État ont déclaré que les moniteurs de qualité de l'air ne sont pas situés à proximité et ne mesurent pas l'exposition aux gaz lacrymogènes.

Les experts médicaux affirment qu'il existe peu d'études sur les effets sur la santé des gaz lacrymogènes. Pour tenter de combler le manque d’information, deux enquêtes sont en cours, y compris par l’un des plus grands groupes de soins de santé du pays.

Le Kaiser Permanente Center for Health Research, à Portland, a lancé son enquête après que des personnes ont signalé les effets des gaz lacrymogènes sur la santé immédiatement après l'exposition et parfois pendant des semaines, a déclaré la chercheuse principale Britta Torgrimson-Ojerio.

"Ces rapports incluaient des symptômes pour lesquels il n'y a presque pas de preuves évaluées par des pairs, y compris des changements du cycle menstruel, des maux de tête prolongés et des problèmes gastro-intestinaux tels que le manque d'appétit, la diarrhée et les nausées", a déclaré Torgrimson-Ojerio.

Une autre enquête, menée par Planned Parenthood North Central States et l'Université du Minnesota, est «très exploratoire» et pourrait également aider à déterminer quelles études futures doivent être menées, a déclaré Asha Hassan, chercheuse principale.

Le manque de divulgation fait partie des obstacles au tri des impacts sur la santé et l'environnement. Il y a également un manque de surveillance de la part des agences fédérales, selon une précédente enquête de l'AP.

Les quantités d'ingrédients que contiennent les agents de contrôle des foules sont considérées comme des secrets commerciaux, ont déclaré des responsables de Portland. Et les appareils ne répertorient pas toujours les substances créées lors de leur déploiement.

Par exemple, les fiches de données de sécurité des grenades fumigènes HC (hexachloroéthane) – qui ont été déployées à Portland – ne mentionnent pas le chlorure de zinc, bien qu’il s’agisse d’un composant connu de la fumée.

Le chlorure de zinc a fait des morts et des blessés chez des soldats non protégés, selon un rapport de l'armée américaine. Une agence de l'Union européenne affirme qu'elle «est très toxique pour la vie aquatique».

Déterminer précisément quels sont les composants des gaz lacrymogènes dans l'environnement est également un défi.

Pillsbury a déclaré qu'elle ne pouvait pas établir de lien direct entre les substances trouvées à des niveaux élevés dans les bassins de captage et les munitions de contrôle des foules "parce que ces contaminants sont associés à de nombreuses activités quotidiennes et au ruissellement urbain."

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Cet article a été écrit par ANDREW SELSKY de l'Associated Press et a été légalement autorisé par le réseau d'éditeurs Industry Dive. Veuillez adresser toutes les questions de licence à legal@industrydive.com.

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