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Droit et Justice

Eddie Lee Howard est exonéré après 26 ans dans le couloir de la mort du Mississippi

(Columbus, MI) Eddie Lee Howard a été disculpé le vendredi 8 janvier 2020, marquant la fin de son combat de 26 ans pour l'innocence. M. Howard, un homme noir, a été condamné à mort en 1994 après avoir été condamné à tort du meurtre d'une femme blanche âgée à Columbus, Mississippi, sur la base presque entièrement de preuves de morsure maintenant discréditées. Un nouvel avis médico-légal concernant les marques de morsure et de puissants témoins d'alibi, ainsi que les tests ADN des preuves de la scène du crime, y compris le sang et l'ADN de l'arme du crime, ont exclu M. Howard, prouvant son innocence. Il a été libéré du quartier des condamnés à mort du Mississippi début décembre 2020 avant la décision d'aujourd'hui.

Dans une décision historique du 31 août, la Cour suprême du Mississippi a annulé la condamnation et la peine de mort de M. Howard, reconnaissant que son cas reposait sur la technique démystifiée de la comparaison des morsures. Comme la Cour l’a noté, «un auteur individuel ne peut pas être identifié de manière fiable grâce à la comparaison des morsures», mais la comparaison des morsures était «la preuve la plus importante de l’État au procès de Howard». Depuis son entrée en fonction, le procureur de district Scott Colom a accordé une attention particulière au cas de M. Howard et aux questions soulevées concernant la science médico-légale et l’équité du système. Il a ensuite étudié la récente décision de la Cour suprême et a soigneusement examiné et réexaminé la preuve. Sa décision de ne pas réessayer cette affaire est la bonne et met finalement fin au cauchemar de la condamnation injustifiée de M. Howard.

«Je tiens à remercier chaleureusement les nombreuses personnes qui ont contribué à faire de mon rêve de liberté une réalité», a déclaré M. Howard. «Je vous remercie de tout mon cœur, car sans votre travail acharné en mon nom, je serais toujours confiné dans cet endroit terrible appelé le département pénitentiaire du Mississippi, dans le couloir de la mort, en attendant d'être exécuté.

Le rôle des preuves médico-légales non fiables

«La Cour suprême du Mississippi a pris une position ferme en rejetant la science indésirable comme base sur laquelle mettre un homme à mort», a déclaré M. Chris Fabricant, l’un des avocats du projet Innocence de M. Howard. «Nous sommes reconnaissants que la Cour ait identifié cette rupture dans l’affaire de M. Howard, jugeant que la science démystifiée n’a pas sa place dans notre système judiciaire.»

Le cas de M. Howard est un exemple frappant de la façon dont des preuves médico-légales peu fiables peuvent conduire à une condamnation injustifiée. À ce jour, M. Howard est l'un des quatre Mississippiens dont la condamnation pour meurtre a été annulée alors qu'il purgeait une peine dans le quartier des condamnés à mort en raison des mêmes méthodes médico-légales discréditées et non scientifiques. Ces cas ne sont en aucun cas isolés. L’affaire de M. Howard marque la 28e exonération aux États-Unis sur la base de la comparaison des morsures. De plus, le projet Innocence travaille actuellement sur deux autres condamnations pour peine de mort après condamnation, qui reposent toutes deux fortement sur l'utilisation de preuves de morsure et sont donc intrinsèquement peu fiables.

"Monsieur. Howard a été condamné à mort sur la base d’investigations médico-légales non fondées sans preuve matérielle ni témoin du crime », a déclaré Vanessa Potkin, une autre des avocats de M. Howard’s Innocence Project. «Comme M. Howard, 21 autres hommes et femmes condamnés à mort à travers le pays ont vu leur innocence prouvée par l'ADN, y compris Kennedy Brewer. M. Brewer, qui est également un homme noir, a passé 15 ans dans le couloir de la mort du Mississippi sur la base de fausses traces de morsure. Nous savons qu'il y a plus de personnes innocentes actuellement dans le couloir de la mort qui plaident pour une réparation après condamnation. La peine de mort est la forme de châtiment la plus extrême et la plus irréversible. Le cas de M. Howard est un excellent exemple de la raison pour laquelle nous ne pouvons pas nous permettre de l'utiliser alors que l'erreur humaine est encore si répandue dans le système de justice pénale. "

Autres défauts systémiques

La condamnation injustifiée de M. Howard implique une foule d’autres facteurs troublants communs, notamment l’échec d’une enquête policière et les préjugés raciaux.

Depuis le début de l'affaire, la police du comté de Lowndes n'a eu aucun suspect crédible et a arrêté M. Howard sans aucun soupçon raisonnable et documenté. M. Howard avait plusieurs témoins alibi au moment du crime, mais au procès, l’État a utilisé le témoignage d ’« expert »sur un incendie criminel pour réduire le délai dans lequel le meurtre aurait pu avoir lieu, sapant la preuve alibi de M. Howard. Un représentant du service d'incendie de Columbus a déclaré que les deux incendies allumés dans la maison de la victime avaient «brûlé» pendant quatre à six heures avant l'intervention du service d'incendie. Cependant, sur la base d’une analyse récente des dossiers disponibles et des témoignages au procès, John Lentini, l’un des principaux enquêteurs sur les incendies criminels du pays, a conclu que ce témoignage – en particulier la durée de combustion – n’avait «aucun fondement dans des données, des recherches ou des données scientifiques connues». Il a en outre expliqué: «Il n'y a aucun moyen qu'un expert en incendie compétent soit d'avis que les incendies ont brûlé pendant plus d'une heure.» La victime a probablement été tuée dans l’heure qui a suivi la découverte de l’incendie, alors que M. Howard se trouvait chez sa sœur avec plusieurs témoins, chacun ayant donné des versions cohérentes de l’endroit où se trouvait M. Howard dans les heures précédant et suivant le crime.

Sur les 375 exonérations d'ADN enregistrées aux États-Unis depuis 1989, 225 sont noires. Des décennies d’analyse solide des données établissent que la race d’une victime influence profondément la probabilité que l’accusé soit inculpé de meurtre passible de la peine de mort. Par exemple, selon le rapport du Registre national des exonérations 2017, Race et condamnation injustifiée aux États-Unis, Les accusés noirs sont plus susceptibles d'être condamnés à tort pour meurtre lorsque la ou les victimes sont blanches. Environ 15% seulement des meurtres commis par des personnes noires ont des victimes blanches, mais 31% des innocents de meurtre noirs condamnés à tort ont été reconnus coupables d'avoir tué des Blancs. Comme l'a rapporté le Centre d'information sur la peine de mort l'année dernière, en Injustice persistante: la persistance de la discrimination raciale dans la peine de mort aux États-Unis, les données nationales sur les homicides et les exécutions entre 1976 et 2014 indiquent que les accusés reconnus coupables du meurtre de Blancs sont quatre fois plus susceptibles d'être exécutés que ceux reconnus coupables d'avoir tué des Noirs. Le fait que M. Howard ait été injustement condamné et condamné à mort pour le meurtre d'une femme blanche met en évidence les profondes disparités raciales dans l'administration de la justice et l'application de la peine de mort aux États-Unis.

Justice après 26 ans

M. Howard est libre aujourd'hui, 26 ans après avoir été incarcéré à tort dans le couloir de la mort à Parchman Farm – une ancienne plantation d'esclaves devenue prison et l'une des installations les plus dangereuses et les plus brutales des États-Unis.

«C'est une victoire si douce et amère», a déclaré Tucker Carrington du Mississippi Innocence Project. «Nous sommes ravis que M. Howard ait enfin sa liberté et un semblant de justice, mais il a perdu près de trois décennies de sa vie face à l’exécution parce que le système a échoué. Son cas nous rappelle qu'il reste encore beaucoup à faire pour soutenir M. Howard et d'autres comme lui qui ont perdu de précieuses années de leur vie à cause de condamnations injustifiées.

M. Howard est représenté par Tucker Carrington du Mississippi Innocence Project, et M. Chris Fabricant, Vanessa Potkin, Peter Neufeld et Dana Delger, tous du projet Innocence, qui est affilié à la Benjamin N. Cardozo School of Law de l'Université Yeshiva .

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