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Droit et Justice

En souvenir du Dr Clifford Spiegelman – Projet Innocence

C'est avec une profonde tristesse que j'écris en souvenir d'un ami et allié du Projet Innocence, le Dr Clifford Spiegelman, décédé le 14 mai. Le Dr Spiegelman, un statisticien de renommée internationale, était déterminé à faire en sorte que la science serve la cause de la justice. Au nom de tout le monde au Projet Innocence, je veux que la famille du Dr Spiegelman sache que nos pensées les accompagnent.

Le Dr Spiegelman était un éminent professeur de statistiques à Texas A&M. Toutes les deux ou trois semaines, je voyais un indicatif régional 979 clignoter sur mon téléphone de bureau. Si l'appel venait le matin, je savais que c'était le Dr Spiegelman qui appelait de son bureau avant le début des cours. Il partagerait sa dernière idée de recherche; exprimer ses préoccupations ou ses frustrations concernant son travail en médecine légale; ou se vanter de ses filles et de leurs dernières réalisations. Autant qu'il aimait sa maison de College Station, au Texas, il ne possédait pas les deux grands intérêts qu'il aimait en tant que New-Yorkais natif: le théâtre de Broadway (qui ne pouvait échapper à sa joie et à sa critique) et un excellent sandwich au pastrami. Surtout, il partageait avec grand sentiment la vie qu'il menait avec son épouse Kathy, une grande vétérinaire animale, dans leur ranch, et les bouvillons qui étaient devenus leurs très gros animaux de compagnie.

Le Dr Spiegelman a récemment reçu le Regents Award, la plus haute distinction décernée par le Texas A&M System à un membre du corps professoral. Le prix a reconnu sa carrière prolifique dans de nombreux domaines critiques, y compris la médecine légale. Il a notamment été parmi les premiers dans la communauté statistique internationale à reconnaître que l'intervention de statisticiens pourrait aider les tribunaux à attacher un sens réel au poids de la preuve médico-légale et à établir ce que l'on savait réellement sur l'exactitude et la fiabilité d'un test médico-légal par une évaluation statistique de la recherche.

À première vue, vous pensiez peut-être que le Dr Spiegelman était calme et timide; mais quand il parlait de ses recherches ou de sa science médico-légale, il était vivant, imposant et complet. Surtout, quiconque le connaissait a reconnu sa persévérance, sa bravoure et sa volonté de chasser ce en quoi il croyait jusqu'au bout du monde. Étant donné le précédent juridique historique soutenant l'utilisation de nombreuses disciplines médico-légales dans les poursuites pénales, ce n'était pas une tâche facile. En fait, le succès dépendait de l'intervention même d'un scientifique aussi engagé, passionné et estimé que le Dr Spiegelman, qui aurait besoin de tous ces attributs câblés pour inverser la très forte marée qui pousse contre la direction de la science.

Le voyage du Dr Spiegelman a commencé avec son service au sein du comité de l'Académie nationale des sciences (NAS) sur l'évaluation scientifique de la comparaison de la composition élémentaire du plomb. À l'époque, les tribunaux ont accepté les éléments de preuve qui leur étaient présentés sans analyse et avec peu de contestations. De graves violations statistiques telles que les allégations de «taux d'erreur zéro», de «certitude absolue» correspondent à «à l'exclusion de toutes les autres» et à l'utilisation d'anecdotes et de mémoire plutôt que de données pour quantifier la rareté d'une découverte abondante. Le rapport de 2004 du comité, Analyse médico-légale: pesée des preuves de plomb de balle, a révélé les erreurs sous-jacentes à la façon dont le FBI avait interprété les données concernant la composition chimique des balles. En tant que l'un des fondateurs du domaine de la chimiométrie (un domaine utilisant des méthodes statistiques pour mieux comprendre les données chimiques), le Dr Spiegelman était bien placé pour comprendre les problèmes de cette technique. Il a également été mis au défi par une grave crise de santé au cours de son service au comité, mais de façon extraordinaire et caractéristique, il a continué. En fin de compte, la persuasion et la persévérance du Dr Spiegelman ont contribué de manière significative aux travaux qui ont conduit à la toute première instance du laboratoire du FBI à mettre fin à une pratique médico-légale et à un audit des cas passés. Elle a également entraîné directement l'exonération d'au moins une personne condamnée à tort.

Cette expérience du NAS a clairement montré que le rôle du statisticien était essentiel à la santé fondamentale d'une discipline de la médecine légale et que des vies innocentes ont été sauvées de nouveaux dommages par une technique médico-légale mal appliquée. Après la publication d'un rapport subséquent de la NAS sur l'état de la médecine légale en 2009, le Dr Spiegelman a présidé et dirigé un programme de recherche en médecine légale au Statistics and Applied Mathematical Sciences Institute (SAMSI).

De façon particulière, l’attention du Dr Spiegelman à la médecine légale lui a valu une place dans l’histoire américaine. Il a mené des recherches qui ont révélé les défauts fondamentaux des preuves utilisées pour exclure la présence d'un deuxième tireur dans l'assassinat du président John F. Kennedy. Cette recherche a abouti au Prix de statistique en chimie de l'American Statistical Association (ASA) 2008. Sans la persévérance obstinée du Dr Spiegelman, la force face à l'opposition de toute une communauté médico-légale, témoignant lors des audiences sur la recevabilité, s'exprimant dans les forums de justice scientifique et pénale – souvent en tant que voix dissidente solitaire – et publiant sur l'absence d'études de validation sur les armes à feu l’identification, il n’y a peut-être pas eu d’opposition scientifique à un domaine de la médecine légale qui pèse lourd dans les poursuites pénales. Son travail dans l'identification des armes à feu était essentiel parce que les crimes impliquant des tirs ne sont généralement pas soumis à des tests ADN, et de nombreux examinateurs pensaient que leur discipline n'avait jamais été prouvée parce qu'il n'y avait aucune exonération d'ADN de leurs cas.

Le Dr Spiegelman a donné de son temps au nom de personnes ayant des allégations d'innocence, a témoigné lors d'audiences sur l'admissibilité des armes à feu et des plombs de balle et a développé de nouvelles recherches qui aident à élucider l'heure de la mort en se basant sur le développement des mouches à souder chez les cadavres. Il a été l'un des premiers signataires d'un mémoire établissant l'absence insurmontable de preuves de marques de piqûres déposées dans les affaires postérieures à la condamnation de William Richards et Steven Mark Chaney, qui ont toutes deux été disculpées. Le Dr Spiegelman a continué de servir les sciences judiciaires en tant que conseiller statistique de la Texas Forensic Science Commission et du Houston Forensic Science Center.

Le cofondateur du projet Innocence, Peter Neufeld, a réfléchi à sa collaboration avec le Dr Spiegelman:

Cliff était intellectuellement intrépide. Il a refusé d'adapter ses principes scientifiques pour satisfaire la mode actuelle ou se soumettre à ceux au pouvoir. Dans les salles d'audience et les réunions scientifiques médico-légales, bien qu'il ait été initialement considéré comme une valeur aberrante, il a ouvert la voie à d'autres chercheurs et statisticiens. Sa ténacité, sa clarté et sa logique l'ont consacré en tant que leader d'opinion très respecté.

Le travail du Dr Spiegelman en médecine légale a sans aucun doute élargi la profession de statistique dans un nouveau domaine et créé des opportunités pour les statisticiens de contribuer à la justice sociale grâce à leur expertise. Cette expansion statistique a joué un rôle essentiel en aidant à libérer des personnes innocentes de l'emprisonnement injuste et continuera de servir des personnes innocentes que nous et d'autres organisations judiciaires n'avons pas encore atteintes. Cela contribuera également à prévenir de futures condamnations injustifiées. Il est difficile d'exprimer l'énormité des progrès auxquels le Dr Spiegelman a contribué et ce que sa perte signifiera pour la réforme de la médecine légale.

Vous nous manquerez Dr Spiegelman, et nous le savons avec 100% de certitude.

Pour en savoir plus sur le travail du Dr Spiegelman, voir https://www.txamfoundation.com/Spring-2020/Faculty-Fieldwork.aspx


(1) Saks et al., Identification des marques de morsure médico-légale: fondations faibles, allégations exagérées, J Law Biosci (2016) 3 (3): 538-575.

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