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Faible, rapide, en réseau et létale: la future puissance aérienne de l'armée

WASHINGTON: Nous sommes en 2030, et un avion de reconnaissance de l'armée passe au-dessus de la cime des arbres à 200 milles à l'heure.

À des vitesses qu'aucun hélicoptère conventionnel ne pouvait atteindre, des capteurs et une automatisation avancés aident les pilotes humains à survoler les obstacles tout en restant sous le radar. Les réseaux sans fil relient l'engin habité à un essaim de vaisseaux sans pilote: des mini-drones pour repérer devant, de grandes «mules» volantes pour transporter des nacelles de brouillage de haute puissance et des racks de missiles. A des kilomètres au-dessus, les satellites repèrent les batteries anti-aériennes ennemies et avertissent les pilotes de s'échapper, puis transmettent les coordonnées de la cible aux batteries de missiles à longue portée qui permettent à l'avion d'avancer.

C’est la vision de l’aviation de l’armée dans les guerres futures, telle qu’elle nous a été exposée lors d’entretiens avec des pilotes chevronnés – y compris le chef d’état-major.

Les avions de l'armée, qui volent plus bas et plus lentement que les jets furtifs, peuvent-ils vraiment survivre et rester pertinents face aux défenses antiaériennes de haute technologie? Absolument, m'a dit le général James McConville avant la conférence annuelle de l'Association of the US Army.

«Le futur champ de bataille sera beaucoup plus meurtrier, beaucoup plus dangereux pour les avions», m'a dit le chef d'état-major. «Nous allons devoir nous préoccuper de plusieurs systèmes de défense aérienne, (mais) vous pouvez faire plusieurs choses pour protéger l’avion.»

(Cliquez ici pour en savoir plus sur notre interview exclusive avec le général McConville)

«La réalité est qu'aucune technologie ne vous protégera à elle seule», a déclaré Brig. Le général Allan Pepin, chef du Commandement de l'aviation des opérations spéciales de l'armée américaine, qui a été le pionnier des tactiques à basse altitude pour échapper à la détection. Mais que faire si vous prenez ces tactiques et ajoutez plusieurs les nouvelles technologies, des vitesses fulgurantes de plus de 200 mph déjà atteintes par les avions expérimentaux Future Vertical Lift, aux armes de précision à longue portée, aux équipes en réseau d'aéronefs habités et sans pilote testés en vol à China Lake et Yuma Proving Ground? Ensuite, vous obtenez une force future qui peut gagner – ou, du moins, elle le fait dans les jeux de guerre et les simulations de l'armée.

Le concept est ce que l’armée, avec son jargon maladroit typique, appelle le «domaine aérien de niveau inférieur». L'idée est de voler entre la terre et le ciel: assez haut pour survoler les rivières et les terrains accidentés qui ralentissent les troupes au sol, assez bas pour éviter les missiles guidés par radar qui menacent les jets. Dans ce royaume intermédiaire, nous ont dit les généraux, l'aviation de l'armée de terre peut non seulement survivre, mais apporter une contribution unique à la victoire que ni la puissance aérienne à haute altitude ni les forces de surface ne peuvent reproduire.

De haut en bas

Il y a environ 17 ans, lors de l'invasion de l'Irak, 32 vaisseaux de combat AH-64 Apache lors d'un raid à longue portée ont survolé la ville de Najaf. Les hélicoptères d'attaque lourdement armés et blindés, fierté de l'aviation de l'armée, ont été si violemment abattus que l'un d'entre eux est tombé – son équipage a été capturé par les Irakiens – et les autres ont fait demi-tour. Après cela, la menace des tirs d'armes légères, combinée aux altitudes extrêmes de l'est de l'Afghanistan, a poussé une génération d'aviateurs de l'armée à se concentrer sur l'entraînement, les tactiques et les technologies pour voler haut.

Mais contrairement aux avions à réaction, les hélicoptères ne peuvent pas voler assez haut pour échapper aux missiles sol-air. Contre un ennemi plus sophistiqué que les talibans – comme la Russie, la Chine, la Corée du Nord ou l'Iran – leur meilleure chance de survie est de voler bas, là où les collines, les forêts et les bâtiments les cachent des radars ennemis. Cela nécessite un ensemble complètement différent de formation, de tactiques et de technologies, que l'Armée de terre est maintenant en train de développer.

«Vous volez à la vitesse, vous volez en altitude et vous utilisez la tactique, selon l'ennemi auquel vous faites face», m'a dit McConville. "Quand vous regardez la menace, s'il s'agit d'armes légères, les hélicoptères peuvent voler plus haut … S'il s'agit d'une menace radar, vous pouvez voler plus bas pour profiter du terrain."

«Nous sommes en train d’entraîner différemment nos formations aéronautiques pour opérer par rapport à des adversaires pairs et quasi-pairs», a déclaré le major-général David Francis, qui commande l’école d’entraînement aéronautique de Fort Rucker, dans le Kans. «Ce que nous devons faire, c'est développer notre capacité à voler à ce niveau bas (et) les tactiques, techniques et procédures qui nous permettent de combattre de manière décisive dans des opérations de combat à grande échelle. Cela comprend un nouveau bloc d'instructions sur les tactiques à basse altitude et des procédures d'urgence mises à jour pour les basses altitudes où les pilotes ont beaucoup moins de temps pour réagir à un problème avant qu'il n'affecte le sol.

«Certaines des meilleures techniques pour ces altitudes… viennent de nos forces aériennes spéciales», a ajouté Francis.

«Depuis la formation de l'USASOC après l'échec des otages de l'Iran (en 1980), nous sommes restés concentrés sur le vol bas pour atténuer les risques contre les systèmes d'alerte précoce et la défense aérienne de l'ennemi», a déclaré Pepin, même si cela augmente le risque de heurter des obstacles et tirs d'armes légères. «Nous faisons cela régulièrement… contre les systèmes de menaces du monde réel.»

De plus, a ajouté Pepin, alors que les aviateurs des opérations spéciales restaient concentrés sur la lutte contre le terrorisme lorsqu'ils se déploient à l'étranger, «dans notre entraînement à la station d'attache, nous nous concentrons à 100% sur les opérations de combat haut de gamme et à grande échelle.»

FVL: aller vite

Se mettre à l'abri des armes antiaériennes au milieu du fouillis radar à basse altitude est au cœur du plan de l'Armée de terre pour Future Vertical Lift, un «écosystème» volant d'aéronefs habités et sans pilote interconnectés. Les pilotes de FVL utiliseront le terrain pour l'autoprotection, en plus des brouilleurs, des leurres et d'autres contre-mesures technologiques, a déclaré Brig. Le général Walter Rugen, directeur du FVL au Army Futures Command. «Nous pouvons utiliser des tactiques, des techniques et des procédures dans une bien plus grande mesure que la technologie que d'autres pilotes de haut niveau doivent utiliser», m'a-t-il dit.

Cela ne veut pas dire que FVL est low-tech. Au contraire, les nouveaux modèles d'avions que Lockheed Martin (renforcé par son achat de Sikorsky) et Bell développent actuellement – tiltrotors, hélicoptères composés à hélices poussées, hélicoptères à ailes – offrent une vitesse et une autonomie que les hélicoptères conventionnels ne peuvent égaler.

Même avec une automatisation étendue dans le cockpit – le but est que le FVL puisse voler tout seul dans certaines conditions – il faudra un entraînement intense pour apprendre aux humains à manœuvrer autour des obstacles à ces vitesses. «Nous allons devoir former les membres d’équipage à voler à ces vitesses (et) réviser notre méthodologie de formation», a déclaré Pepin. «Nous ne voulons pas d’un avion capable de voler deux fois plus vite, mais nous volons à l’ancienne vitesse.»

Vous avez également besoin de capteurs pour repérer les obstacles à de plus grandes distances pendant qu’il est encore temps de réagir. «L'œil humain ne peut voir que tant de choses», a-t-il déclaré: pour survivre à des vitesses FVL, «nous devons commencer à voir les choses plus loin.»

Le cerveau humain ne peut également gérer qu'une telle complexité. «Nous sommes très concentrés sur le déchargement des exigences cognitives du cockpit», m'a dit Rugen, «en automatisant ce que nous savons déjà que la machine peut faire mieux», comme la prévention des collisions à grande vitesse.

«Je ne veux pas exagérer ce que nous avons déjà démontré lors de l'expérimentation», a-t-il dit, «mais nous avons montré que nos systèmes sans pilote (peuvent) savoir où se trouvent les autres aéronefs avec et sans pilote et déconfliger autour d'eux.» Ce type de collaboration automatisée est au cœur de Future Vertical Lift.

Dans l'essaim

L'avion habité Future Vertical Lift ne dépendra pas uniquement de leurs capteurs embarqués pour détecter les menaces et les obstacles. Au lieu de cela, ils extrairont des données de drones, de satellites et d'autres capteurs pour élargir considérablement la perception des pilotes de la zone de guerre.

Cette révolution numérique trouve ses racines en Irak, m'a dit le général McConville. Après avoir grandi en luttant avec des cartes papier et une lampe de poche lors de missions nocturnes, il a déclaré: «Avoir des satellites de positionnement global (mise à jour) des affichages de cartes mobiles dans le cockpit nous a donné cette vitesse incroyable pour atteindre la cible.» Dans des batailles comme Sadr City, a-t-il poursuivi, «nous pourrions faire tenir nos hélicoptères d’attaque», hors de la vue de l’ennemi, tandis que des drones avec des cibles laser désignaient des cibles précises pour des frappes de précision.

Contre des adversaires de haute technologie, cependant, vous ne pouvez pas compter sur une seule technologie car l'ennemi peut trouver un contre. Future Vertical Lift envisage donc un réseau maillé qui donne aux aéronefs habités et non habités plusieurs voies de connexion même lorsqu'une liaison donnée est bloquée. Cela permettra aux pilotes d'accéder à un large éventail d'options, pas seulement à l'équipement de leur propre avion.

Le scout FVL, le Future Attack Reconnaissance Aircraft, sera armé d'un nouveau canon de 20 mm actuellement en test et d'un lanceur d'effets modulaires capable de tirer des missiles à longue portée ou des mini-drones transportant des capteurs, des brouilleurs, des relais de communication et d'autres charges utiles spécialisées. .

Ces mini-drones, appelés Air-Launched Effects, devraient être suffisamment nombreux et consommables pour «inonder la zone», a déclaré le général de brigade Rugen. Dans le récent exercice de projet de convergence dans le désert de Yuma, l'armée a gardé huit substituts ALE en l'air à la fois, partageant des données sur un front de 64 km.

Les drones plus gros agiront comme des «mules», a déclaré Rugen, transportant des charges utiles trop grandes pour ALE: des brouilleurs à longue portée, des racks de missiles et même des ALE supplémentaires. (Les aigles gris MQ-1C fortement modifiés ont joué ce rôle dans des expériences récentes.) Les pilotes peuvent appeler les drones muletiers pour lancer des attaques électroniques ou physiques afin que les avions habités ne s'exposent pas à la détection en émettant un signal de brouillage ou en lançant un missile.

Ainsi, contrairement à l'Apache lourdement armé, «le FARA n'a pas à tout transporter, (parce que) il va sous-traiter la létalité», a déclaré Rugen. "Nous voulons utiliser les trucs des autres."

En fait, les coups les plus puissants que les futurs pilotes peuvent déchaîner ne viendront pas du tout d’un avion. Il s’agira de frappes à longue portée par l’artillerie au sol et les lanceurs de missiles en cours de développement, ce que l’armée considère comme un chemin à travers les défenses ennemies pour permettre à la puissance aérienne de progresser.

Dans l’exercice Project Convergence de cet automne, a déclaré Rugen, les mini-drones ALE ont aidé à repérer une cible pour un tir de canon de 36 miles. Le projet Convergence de l’année prochaine devrait présenter un tir de plus de 300 milles d’un prototype de missile de frappe de précision. Les armes hypersoniques mises en service en 2023 parcourront des milliers de kilomètres. L’aviation de l’armée partagera également des données avec les armes à longue portée d’autres services, des chasseurs F-35 aux Tomahawks de la marine.

Ainsi, les hélicoptères ou les tiltrotors peuvent repérer la cible, mais cela ne veut pas dire qu’ils doivent être ceux qui la tirent. "Dans cet environnement commun", a déclaré Pepin, "nous ne nous soucions pas vraiment de savoir si quelque chose sort d'une plate-forme à voilure fixe, d'une plate-forme sans pilote ou d'une plate-forme au sol." Ce qui compte, c'est ce qui tue la cible – et maintient les troupes américaines en vie.

Cet article a été écrit par Sydney J. Freedberg Jr. de Breaking Defense et a été légalement autorisé par le réseau d'éditeurs Industry Dive. Veuillez adresser toutes les questions de licence à legal@industrydive.com.

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