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Droit et Justice

Financer correctement les tribunaux pour éviter de peser sur les contribuables

Cet article d'Elain Ellerbe a été initialement publié dans The Advocate le 4 juin 2018.

Lors de la dernière session de l'Assemblée législative, le projet de loi 249 de la Chambre des communes a été adopté. Il permet aux juges de renoncer à certaines amendes et frais ou de leur proposer des alternatives si le paiement entraîne des difficultés financières. Ce projet de loi empêche les contribuables de payer le coût de l'emprisonnement des gens simplement parce qu'ils ne pouvaient pas payer. Après les négociations de cette année, ce projet de loi ne sera probablement mis en œuvre qu'en 2019.

La préoccupation: le système de justice pénale de la Louisiane dépend du financement des amendes et des frais de justice. Cependant, les preuves montrent que le système actuel de «paiement par l'utilisateur» laisse d'énormes déficits budgétaires entre les différentes agences.

Les défenseurs publics sont cruellement sous-financés par l'État tandis que les bureaux des procureurs de district maintiennent des allocations de financement élevées de l'État, créant un système de justice déséquilibré dans l'État de Pelican.

En 2017, l'État n'a alloué que 22,6 millions de dollars pour desservir les 42 bureaux du défenseur public. Un financement supplémentaire de 32,4 millions de dollars provenait presque exclusivement d'amendes et de frais. En d'autres termes, près de 60 pour cent de tout le financement des défenseurs publics provient des personnes mêmes qui ne peuvent pas se permettre un avocat privé.

Le Bureau du vérificateur législatif a récemment constaté qu'en 2014, le financement des 42 bureaux des procureurs de district s'élevait à 142,5 millions de dollars (52,18 millions de dollars pour le bureau du défenseur public cette année-là). Cependant, il s'agit probablement d'une estimation faible car de nombreux districts n'ont pas déclaré tous les fonds reçus.

Les tribunaux eux-mêmes sont les principaux bénéficiaires des amendes, des frais et des frais de justice. Dans la paroisse d'Orléans, en 2015, le tribunal de district criminel, le tribunal municipal et le tribunal de la circulation ont reçu 52 pour cent de toutes les amendes, frais et coûts perçus auprès des accusés. Cela représentait 18% du budget des tribunaux municipaux, 32% du budget des tribunaux pénaux et 99% du budget des tribunaux de la circulation. Un récent procès devant un tribunal fédéral a déterminé qu'il s'agissait d'un conflit d'intérêts et qu'il fallait y remédier.

La juge en chef de la Cour suprême de Louisiane, Bernette Johnson, a récemment expliqué comment ce système «utilisateur-payeur» crée de la méfiance: «Auriez-vous confiance dans le système si vous saviez que chaque acteur du système de justice pénale – y compris les juges, les les procureurs de district, les avocats commis d'office – tout le monde comptait sur un flux constant de plaidoyers de culpabilité et de verdicts pour financer le bureau? »

Les montants facturés aux accusés varient considérablement selon le type d'infraction et le tribunal où la peine a été prononcée. Par exemple, un rapport récent de l'Institut Vera a montré que la paroisse d'Orléans facture en moyenne 460 $ d'amendes et de frais pour des délits non criminels, contre 228 $ pour les personnes condamnées par le tribunal municipal. Cela s'ajoute aux frais de caution, de probation et de libération conditionnelle.

Ces coûts peuvent représenter des milliers de dollars pour les personnes qui se trouvent généralement sur les échelons inférieurs de l'échelle socio-économique. Ils se sentent souvent obligés de choisir entre payer leurs amendes et leurs frais ou payer des nécessités telles que le loyer, la nourriture et les vêtements. Bien qu'inconstitutionnelle, la Louisiane a des antécédents d'emprisonnement pour avoir omis de payer des amendes et des frais, même lorsqu'ils n'ont pas les moyens de le faire. En 2015, rien qu'à la Nouvelle-Orléans, 536 personnes ont été emprisonnées en raison d'amendes et de frais impayés.

Même si HB 249 devient loi, il laisse encore des milliers de personnes dans un cycle de pauvreté, ce qui augmente leurs chances de se livrer à des activités criminelles. Ce n'est pas bon pour la sécurité publique.

À la demande du représentant de l'État, Tanner Magee, le vérificateur législatif examinera comment les amendes et les frais financent les systèmes judiciaires de la Louisiane. Espérons que cela devrait inciter à des changements législatifs.

Une appropriation appropriée du financement de notre système de justice pénale et la suppression d'incitations perverses dans la collecte des revenus assureront plus de justice, de sécurité publique et de prospérité économique à tous les Louisianais.

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