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Droit et Justice

La Chambre des États-Unis approuve à l'unanimité le projet de loi visant à freiner la confiscation civile dans les cas de «structuration» de l'IRS

Par un vote à l'unanimité mardi dernier, la Chambre des représentants a approuvé une mesure visant à limiter la capacité de l'Internal Revenue Service à utiliser la confiscation d'actifs dans des cas de «structuration» à moins que la propriété en question n'ait été obtenue d'une source illégale. Le projet de loi — la loi Clyde-Hirsch-Sowers RESPECT — attend maintenant d'être examiné par le Sénat.

La confiscation des avoirs a fait l'objet d'un examen minutieux ces dernières années, alors que des critiques de tous les horizons idéologiques ont soulevé des inquiétudes quant à la capacité des forces de l'ordre à utiliser le processus pour saisir, conserver et réutiliser des biens sur le simple soupçon qu'ils étaient impliqués dans des activités criminelles – souvent sans porter des accusations ou obtenir une condamnation pénale.

Si la confiscation des biens d’un individu sans avoir prouvé aucun acte répréhensible de sa part est en soi troublante, le recours à la confiscation civile dans les affaires structurantes a été particulièrement pernicieux. La structuration découle des mesures réglementaires adoptées en vertu de la Loi sur le secret bancaire, qui oblige les institutions financières à déclarer les transactions de plus de 10 000 $ à l'IRS; cela vise à lutter contre le blanchiment d’argent organisé. Afin de contourner cette exigence et de dissimuler leurs activités, les mauvais acteurs tentent de faire – ou de «structurer» – plusieurs dépôts de moins de 10 000 $ à un moment donné.

Le problème? Alors que les criminels ont certainement des raisons de faire plusieurs petits dépôts pour contourner sciemment la loi, les respectueux de la loi peuvent également avoir des raisons légitimes de le faire qui n'ont rien à voir avec le fait de faire un pied de nez à l'IRS. Beaucoup sont des propriétaires de petites entreprises qui effectuent des transactions en espèces. D'autres, aux fins de l'assurance responsabilité civile, se limitent à garder 10 000 $ en espèces et déposent régulièrement tout ce qui dépasse ce montant. De telles personnes ne font rien de mal, mais les autorités considèrent néanmoins leurs actions comme en soi suspect, sinon carrément illégal. Sinon, des innocents ont perdu des millions de dollars dans ce processus.

Ces types de situations démontrent la nécessité d'élaborer une loi qui délimite clairement entre le mauvais et le bienveillant, de peur que d'importantes garanties constitutionnelles ne soient érodées par une pratique arbitraire de ceux qui exercent le pouvoir. Les récentes découvertes faites par l’inspecteur général du Trésor donnent du crédit à cela: dans un remarquable 91% des cas échantillonnés, les lois anti-structuration étaient utilisées par l’IRS pour confisquer les actifs de particuliers et d’entreprises ayant obtenu leur revenu légalement.

La loi RESPECT contribuerait à empêcher que de tels événements ne se reproduisent à l'avenir. Il exige que les biens faisant l'objet d'une saisie doivent provenir d'une source illégale ou de fonds structurés dans le but de dissimuler une activité criminelle. De plus, elle oblige les autorités à faire des efforts de bonne foi pour aviser les propriétaires d'une saisie, autorise une prolongation de 30 jours de cette exigence d'avis et accorde aux personnes ayant des intérêts fonciers le droit à une audience après la saisie.

Les lois fédérales sur la confiscation sont parmi les plus permissives du pays, permettant à des milliards d'être saisis chaque année à des personnes qui, souvent, ne sont pas prouvées avoir fait quelque chose de mal. Les politiques visant à enrayer les pires de ces abus sont les bienvenues, mais il reste encore beaucoup à faire.

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