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Droit et Justice

La Chine vient de lancer et d'atterrir un avion spatial secret – et il se peut qu'elle ait libéré quelque chose en orbite

La Chine affirme avoir testé avec succès un «vaisseau spatial réutilisable», largement considéré comme un avion spatial qui pourrait permettre un accès fréquent et peu coûteux à l'espace – mais la mission reste entourée de mystère.

Hier, dimanche 6 septembre, l'agence de presse officielle Xinhua a déclaré que le véhicule était revenu sur son «site d'atterrissage prévu» après une mission de deux jours en orbite. Il avait été lancé sur une fusée Long March 2F le vendredi 4 septembre depuis le centre de lancement de satellites de Jiuquan dans le désert de Gobi.

«Ce vol réussi a marqué la percée importante du pays dans la recherche sur les engins spatiaux réutilisables et devrait offrir un transport aller-retour pratique et à faible coût pour l'utilisation pacifique de l'espace», a déclaré Xinhua.

Le site d'atterrissage est pensé avoir été dans le désert de Taklamakan au nord-ouest de la Chine, bien que cela n'ait pas été officiellement confirmé.

Sur la base d'observations d'observateurs indépendants au sol, le véhicule a atteint une altitude d'environ 350 kilomètres. Il a d'abord été lancé à une inclinaison orbitale d'environ 45 degrés, mais a ensuite effectué une «manœuvre en dogleg» pour changer son inclinaison à 50 degrés peu après le lancement.

Cependant, la nature exacte du véhicule lui-même, et ce qu'il a fait dans l'espace, reste floue. La Chine est connue pour avoir développé la technologie des avions spatiaux, mais l'annonce soudaine de ce lancement est venue un peu à l'improviste.

On ne sait pas si le véhicule de la fusée était un prototype d’avion spatial conçu pour transporter un jour des humains, ou quelque chose de plus similaire à l’avion spatial X-37B de l’US Air Force, lui-même utilisé pour des missions inconnues en orbite terrestre.

Véhicule d'essai orbital X-37B 1

L'avion spatial de la Chine pourrait être similaire au X-37B américain (photo).

Corbis via Getty Images

Une source militaire anonyme citée par le South China Morning Post a semblé suggérer ce dernier, disant «peut-être que vous pouvez jeter un coup d'œil au X-37B américain» concernant le vaisseau spatial.

Ils ont ajouté qu'il y avait «de nombreuses premières dans ce lancement», ce qui signifiait qu'il était «nécessaire de s'assurer qu'il y avait une sécurité supplémentaire» et donc le secret autour du lancement – plus que sur d'autres missions spatiales chinoises.

Et il y a eu des suggestions selon lesquelles, comme le X-37B, le véhicule chinois aurait peut-être relâché quelque chose en orbite. Les rapports laissaient entendre que quelque chose avait été libéré deux orbites avant le retour de l'avion spatial sur Terre, et bien que ce qu'était cet objet ne soit pas clair pour le moment, il y a eu des spéculations.

«Les capsules d’équipage chinois ont déjà publié de petits satellites compagnons‘ Banxing ’pour la surveillance», a noté le journaliste spatial chinois Andrew Jones dans SpaceNews. «Un vaisseau spatial expérimental d'équipage de nouvelle génération a lancé en mai un module de technologie de retour et de descente gonflable. L'expérience a subi une anomalie lors de la rentrée.

S'il s'agissait bien d'un avion spatial, la Chine ne deviendrait que la troisième nation à avoir réussi à envoyer un tel véhicule en orbite après les États-Unis et l'Union soviétique.

Ce serait également une autre plume impressionnante pour la Chine, qui a déjà accompli plusieurs autres premières ce siècle, notamment l'envoi d'humains dans l'espace, l'atterrissage sur la Lune et le lancement sur Mars.

Mais beaucoup suivront maintenant de très près les développements de cet avion spatial, pour voir exactement à quoi la Chine compte l'utiliser.

Cet article a été rédigé par Jonathan O'Callaghan de Forbes et était légalement autorisé par le réseau d'éditeurs Industry Dive. Veuillez adresser toutes les questions de licence à legal@industrydive.com.

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