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La Marine américaine vient de recevoir ses premiers super-frelons F / A-18 – voici les principales améliorations

La semaine dernière, l'US Navy a pris livraison des deux premiers exemplaires du dernier modèle de son F / A-18, le Block III Super Hornet. En service dans la Marine et le Marine Corps depuis 1983, la conception flexible a connu une évolution semblable à celle de la Porsche 911.

Deux séries de types du Hornet d'origine, les A / B et C / D ont précédé le Boeing F / A-18E / F Super Hornet, une version plus grande et plus performante du F / A-18 introduite en 1999. Depuis lors, le Super Hornet a été mis à jour avec les modèles «Block II» et il existe maintenant un Super Hornet «Block III».

Comme le dernier (8e) génération de la 911, ce n'est pas un véhicule complètement nouveau. Il s'agit d'un Super Hornet «plus en réseau et capable de survivre», selon Jennifer Tebo, directrice du développement de Boeing pour les programmes F / A-18 et EA-18G. Mais son importance pour l'aviation navale ne peut être sous-estimée.

Malgré l'entrée en service du F-35C en février 2019, le Super Hornet restera l'épine dorsale des ailes aériennes de la Marine. Plus de 600 Super Hornets et Growlers (la version de guerre électronique du Super Hornet) sont dans la flotte sans date de retraite prévue selon la Marine.

Le service achète seulement 257 F-35C pour ses escadrons basés sur des porte-avions. Le Marine Corps prévoit d'acheter 67 F-35C pour servir sur des porte-avions et 353 F-35B au décollage et à l'atterrissage verticaux pour le service à terre et sur d'autres navires. Cela signifie que les Super Hornets seront presque deux à plus de F-35 sur les porte-avions américains dans un avenir prévisible.

Boeing a signé un contrat de 4 milliards de dollars avec la Marine en mai 2019 pour 78 Super Hornets Block III de nouvelle construction qui devraient être livrés d'ici le printemps 2024. Tebo dit que Boeing convertira également tous les Super Hornet Block II actuels du service – plus de 550 avions – à la configuration du bloc III avec des livraisons prévues entre 2023 et le milieu des années 2030.

Les deux avions Block III actuellement entre les mains de la Marine seront utilisés pour les tests d'aptitude des transporteurs, le contrôle des systèmes de mission et la familiarisation des équipages aériens – pour habituer les aviateurs navals à l'odeur de la nouvelle voiture du dernier Super Hornet. Alors qu'est-ce que la Navy obtient avec le modèle Block III?

Tebo dit que le Super Hornet Block III comprend cinq améliorations majeures.

Système de cockpit avancé

"Le système de cockpit avancé (ACS) prend les écrans hérités du Block II et les met tous dans une grande vitre tactile qui ressemble presque à une interface iPad pour le pilote", explique Tebo.

Mesurant 10 pouces par 19 pouces, l'écran couleur personnalisable à écran plat remplace les quatre écrans multifonctions du Block II Super Hornet. Les Super Hornets F / A-18F à deux places auront l'écran dans les cockpits avant et arrière. Des écrans de sauvegarde et des boutons manuels sont fournis en cas de défaillance du nouvel écran tactile. Tebo dit que l'écran a volé plusieurs fois et que les pilotes qui l'ont utilisé l'aiment.

J'ai parlé avec un pilote de Super Hornet récemment retraité avec plus d'une décennie d'expérience dans le pilotage de l'avion dans la flotte et en tant que pilote d'essai de la Marine. Il dit que le grand écran ACS personnalisable sera un "remplacement génial" pour les écrans multifonctions séparés du monoplace F / A-18E. L'un des écrans, connu sous le nom de page de conscience de la situation, "était assis entre vos jambes devant le bâton qui bloquait la moitié de votre vue", a-t-il noté. "Ce sera beaucoup mieux."

Il compare l'ACS aux écrans du F-35 qui permettent aux pilotes de hiérarchiser les informations présentées, en leur donnant des informations pertinentes quand ils en ont besoin et en les cachant quand ils n'en ont pas. "Il est personnalisable et extensible et vous pouvez le configurer selon la façon dont vous souhaitez que vos écrans s'affichent à chaque fois que vous sautez dans le cockpit. Je suis gaucher, j'aime donc mon clavier sur le côté gauche avec des informations sur le carburant et le moteur sur la droite », ajoute-t-il.

Réservoirs de carburant conformes

La portée de combat du Super Hornet pose problème depuis son entrée en service. Avec une portée annoncée d'environ 1 200 milles marins, le chasseur n'a pas l'endurance du F-14D Tomcat capable de 1 600 milles marins, l'avion qu'il a remplacé sur le pont du porte-avions.

Les missiles anti-navires modernes comme le DF-21D chinois auraient une portée de près de 900 miles. S'ils sont suffisamment précis pour frapper un porte-avions américain, cela nécessiterait de le maintenir à peu près aussi loin des DF-21D en cas de conflit. Étant donné que le rayon de combat du Super Hornet est un peu plus de 500 miles, la capacité du chasseur d'attaque à voler assez loin pour frapper des cibles est discutable. À titre de comparaison, le rayon de combat du F-35C est d'environ 670 milles marins.

Les réservoirs de carburant conformes (CFT) devraient aider, augmentant légèrement la portée du Super Hornet Block III. Montés au ras des extensions de bord d'attaque des ailes du chasseur, les CFT «offrent un moyen de traînée faible pour obtenir plus de portée», explique Tebo. Les réservoirs peuvent contenir 3 500 livres de carburant, ajoute-t-elle, ce qui rend le Super Hornet «plus compatible avec le reste de l'aile aérienne, y compris le F-35».

J'ai demandé à Boeing combien d'autonomie les CFT donneraient au Super Hornet Block III, mais le porte-parole de Boeing, Justin Gibson, a refusé de fournir un certain nombre, affirmant que l'augmentation de la portée «le mettait à portée comparable avec le F-35 afin que les deux avions puissent continuer à servir de capacités complémentaires pour la marine américaine.

L'ex-pilote du Super Hornet avec qui j'ai parlé pense que les CFT ont du sens, notant que les versions du F-16 de Lockheed-Martin volent avec des CFT depuis de nombreuses années. «Je suppose qu'il volera exactement de la même manière, avec le même taux de roulis et les mêmes performances qu'un Super Hornet sans eux», dit-il.

Tebo dit que les quelques pilotes qui ont piloté le bloc III avec des CFT rapportent qu '"ils ne pouvaient même pas dire qu'ils étaient là".

Coupe transversale du radar inférieur

Le bloc III Super Hornet sera plus difficile à détecter selon Tebo avec de nouveaux traitements et revêtements pour réduire la visibilité du combattant au radar, connue sous le nom de sa section transversale radar.

Naturellement, Tebo ne dirait pas à quel point le modèle Block III pourrait être plus furtif, expliquant que le Super Hornet a déjà "de très bonnes performances de section radar" et que l'amélioration du bloc III "est vraiment en train de nous acheter un peu plus de marge pour ce que nous pensons être nécessaire. "

DTP-N et TTNT

Deux nouveaux éléments du Super Hornet Block III sont son nouveau puissant ordinateur de mission DTP-N (Distributed Targeting Processor-Networked) et sa liaison de données TTNT (Tactical Targeting Network Technology).

Tebo décrit le DTP-N comme un «ordinateur auxiliaire qui a 17 fois la puissance de calcul de l'ordinateur de mission existant». Elle dit que le processeur à architecture ouverte fournira la puissance de calcul dont la Marine aura besoin "pour tous les futurs algorithmes qui entreront dans ce jet", y compris "des algorithmes pour donner aux pilotes de meilleures aides à la décision et des délais plus rapides pour la prise de décision et l'engagement. "

En d'autres termes, l'ordinateur de mission le plus puissant sera capable de traiter d'énormes quantités de données et d'héberger un logiciel d'intelligence artificielle qui pourrait fournir de nouvelles capacités au Super Hornet. Lors d'une démonstration l'automne dernier, un EA-18G Growler avec un prototype DTP-N a été piloté à distance. Tebo dit que le DTP-N pourrait permettre beaucoup plus d'automatisation aux pilotes.

Le TTNT est "comme un tuyau de big data" selon Tebo. Avec une bande passante élevée et une faible latence, la liaison de données «permettra à toutes les informations d'entrer dans le jet depuis l'espace de combat que nous devons traiter pour la prise de décision ainsi que de les repousser vers le reste de l'aile aérienne afin que nous pouvons partager des images communes des données et obtenir une meilleure connaissance de la situation », explique Tebo.

Mais le TTNT ne permettra pas au Super Hornet Block III de recevoir des données directement des F-35 ou de les transmettre directement aux F-35 dans la même aile aérienne. Curieusement, les Super Hornets du Block III devront s'appuyer sur le système de liaison de données tactique Link-16, toujours pertinent mais vieux de trois décennies, pour recevoir des informations du F-35, un 5e génération fighter a noté autant pour ses capacités en tant que «nœud de capteur» que sa capacité à mener des missions de frappe et de chasse.

Gibson dit: «TTNT permettra plus de communications à travers l'aile aérienne avec d'autres futures plateformes USN qui ont l'intention de transporter TTNT comme MQ-25, EA-18G et E-2D.»

Durée de vie de 10 000 heures

Prolonger la durée de vie de la cellule du Super Hornet est une priorité de la Marine. Le F / A-18E / F a une durée de vie de 6000 heures, mais le chasseur d'attaque a été largement utilisé pendant près de 20 ans de conflit en Irak, en Afghanistan et en Syrie. Cela a épuisé un nombre important de Super Hornet, entraînant une baisse des taux de préparation et laissant quelques exemples avec peu de durée de vie restante.

La nouvelle construction des Super Hornets Block III aura une durée de vie de la cellule de 10 000 heures, explique Tebo. Les Super Hornets du bloc II qui reçoivent des modifications du bloc III bénéficieront de «4 000 heures supplémentaires» de durée de vie «par jet».

Système de piste de recherche infrarouge

Bien que cela ne fasse pas officiellement partie des améliorations du Boeing Block III, l'adoption d'un système de piste de recherche infrarouge monté sur réservoir (IRST) pour les Super Hornet Block III "fait partie des capacités futures du Super Hornet Block III", selon Tebo.

Le système donne au modèle Block III la capacité de détecter passivement et de contrer des avions furtifs comme le chasseur russe Sukoi Su-57 de 5e génération et 5e génération de combattants chinois, dont le Chengdu J-20 et le Shenyang FC-31.

Tebo dit que l'IRST donne au Block III Super Hornet le «ciblage passif dont nous avons besoin pour l'avenir car la menace a évolué du point de vue du RCS».

L'IRST est un «égaliseur furtif», explique l'ancien pilote du Super Hornet que j'ai interviewé, ajoutant que l'IRST de haute qualité que le Block III et d'autres combattants américains emploient peut «ramasser des planeurs ainsi que des F-117, B-2, F- 22 et F-35 même dans le quart avant à bien plus de 100 miles. "

"C'est la sainte capacité **** qu'apporte l'IRST", conclut-il.

Les Super Hornets du bloc III subiront un programme de test d'un an et au début de l'été prochain, Boeing commencera à livrer les nouveaux jets au rythme de deux par mois.

Cet article a été écrit par Eric Tegler de Forbes et a été légalement autorisé par le réseau d'éditeurs NewsCred. Veuillez adresser toutes les questions de licence à legal@newscred.com.

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