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La Russie cherche la tête avec un programme accéléré de drones furtifs

La Russie a révélé des plans cette semaine pour accélérer le développement de son S-70 Okhotnik (Chasseur) drone d'attaque furtif, avec des livraisons désormais prévues pour 2024 plutôt que 2025 comme initialement prévu. Cela contraste avec les États-Unis, où les projets de drones similaires avancent lentement et prudemment.

Le nouveau plan a été divulgué après que le président russe Vladimir Poutine a rencontré Yuri Slyusar, PDG des développeurs United Aircraft Corporation, le 3 août. L'Okhotnik est développé par Sukhoi, filiale de l'UAC, et a volé pour la première fois en août de l'année dernière. C'est un avion volumineux: selon l'agence de presse russe Interfax, il peut transporter plus de 13 000 livres de bombes et a une portée de plus de 3 000 milles. En plus des bombes et des missiles sol-air, le drone peut transporter des missiles air-air et du matériel de reconnaissance.

Selon Slyusar, l'Okhotnik a des «capacités sans précédent» en termes de portée et de variété d'armes.

La forme de l'aile volante indique un degré élevé de furtivité. Contrairement à l’actuel cheval de bataille de l’US Air Force, le MQ-9 Reaper, l’Okhotnik est conçu pour des conflits à part entière, plutôt que pour des opérations de contre-insurrection contre des adversaires sans défense aérienne. À cet égard, il ressemble nettement au projet de drone de frappe X-47B de Northrop Grumman. Cependant, il semble suivre une voie de développement assez différente.

Le X-47 faisait initialement partie d'un projet DARPA, le Joint Unmanned Combat Air System, qui a été repris par un bureau conjoint de l'US Navy et de l'Air Force en 2005. L'armée de l'air s'est retirée, et la marine a choisi Northrop Grumman pour développer un drone de frappe basé sur un porteur à réaction. Le X-47B a volé pour la première fois en 2011. Cependant, en 2015, la marine avait des doutes et n'était pas convaincue que le X-47 convenait à sa nouvelle frappe de surveillance aéroportée lancée par un transporteur sans pilote (UCLASS).

Depuis, les choses se sont dégradées. L'exigence UCLASS a été progressivement déclassée, passant d'un drone de frappe à un drone de reconnaissance avec une certaine capacité de frappe et un rôle supplémentaire en tant que pétrolier volant, puis à un pétrolier volant. Maintenant connu sous le nom de système de ravitaillement aérien basé sur le transporteur (CBARS), il a effectivement été rétrogradé du candidat Top Gun au pompage de gaz. Et le rôle sera joué par le Boeing MQ-25 Stingray non furtif plutôt que par le X-47B furtif. ((La désignation était à l'origine RAQ-25, signifiant des rôles de reconnaissance et d'attaque, maintenant remplacé par le M générique pour un avion «multi-missions»)).

La Marine veut que le Stingray entre en service en 2024. Cependant, des problèmes de modernisation des transporteurs peuvent entraîner un retard de trois ans.

Cela suggère que même avec une longue longueur d'avance, les États-Unis pourraient finir derrière la Russie. Et bien que l'Okhotnik soit un drone d'attaque furtif lourdement armé, s'attaquant aux défenses avant l'avion habité, il n'est même pas clair si le Stingray effectuera des missions d'attaque.

La marine américaine fait valoir que le Stingray leur permettra d'apprendre à gérer des aéronefs avec et sans pilote volant ensemble plutôt que d'affiner leur concept d'opérations avant de passer à un drone plus avancé. La Russie semble déterminée à aller de l'avant avec un drone de combat pour voler aux côtés de son nouvel avion de combat Su-57 dès que possible.

Cette volonté de déployer le plus rapidement possible reflète la situation sur le terrain, où la Russie a envoyé des robots armés Uran-9 en Syrie en 2019. Les États-Unis ont refusé d'utiliser leurs propres robots SWORDS / Talon au combat, même s'ils ont été déployés en Syrie. le théâtre irakien en 2007. L'Uran-9 aurait eu de très mauvais résultats en Syrie – mais les développeurs affirment maintenant avoir identifié et corrigé tous les problèmes qui se sont posés. Aller vite, faire des erreurs et apprendre d'eux semble être l'approche.

Alors que l'US Air Force procède avec prudence à un plan à long terme de test de drones de combat plus petits «ailiers fidèles», la Russie semble désireuse d'aller de l'avant avec la mise en service de l'Okhotnik et d'en tirer des leçons en cours de route.

"Il est important de se rappeler que la version actuelle d'Okhotnik est un banc d'essai et un démonstrateur, la version finale étant différente de celle actuellement en cours de test", explique Samuel Bendett, conseiller du programme Russie du groupe de réflexion CNA, spécialisé en russe. systèmes militaires sans pilote. «Les principales caractéristiques telles que la capacité de charge, les moteurs, l'électronique et d'autres qualités seront probablement révisées avant la mise en production de la version finale.»

Cette approche peut revenir à la planche à dessin après une catastrophe coûteuse. Ou, après quelques erreurs en cours de route, la Russie peut obtenir un drone furtif éprouvé au combat sur le marché international avant que ses rivaux n'aient fini de tester le leur. Poutine, semble-t-il, n'a pas peur d'un pari lorsque les gains potentiels sont suffisamment importants.

Cet article a été écrit par David Hambling de Forbes et était légalement autorisé par le réseau d'éditeurs Industry Dive. Veuillez adresser toutes les questions de licence à legal@industrydive.com.

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