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Droit et Justice

Le passé d'une ville américaine peut contenir des indices

Par J. Alexander Navarro
Université du Michigan

Les taux d'infection par les coronavirus continuent d'augmenter, le nombre de nouveaux cas augmentant dans des dizaines d'États et aux États-Unis déclarant un nombre record de cas chaque jour. L'hospitalisation aux États-Unis a considérablement augmenté; certaines villes connaissent des poussées qui menacent de submerger leurs systèmes de santé.

Pendant ce temps, les manifestations sur le meurtre de George Floyd par la police ont amené des dizaines de milliers de personnes dans les rues, se rassemblant côte à côte. Beaucoup sont victimes de gaz lacrymogène par la police, ce qui augmente potentiellement le risque de transmission et d'infection. Les derniers modèles indiquent que le nombre de morts aux États-Unis de COVID-19 pourrait atteindre 170 000 en octobre. Une deuxième vague cet automne – ou la continuation d'une première vague sans relâche – pourrait rendre ce nombre encore plus élevé.

Mais ce ne sont pas des temps sans précédent.

En tant qu'historien de la médecine à l'Université du Michigan, je suis un étudiant de la pandémie de grippe de 1918. Il reste l'événement de santé publique le plus meurtrier de l'histoire. Il y a des leçons à tirer de ce qui s'est passé il y a un siècle. Certes, il y a des différences entre hier et aujourd'hui. Ensuite, nous étions une nation en guerre, avec une économie dirigée par l'industrie et une main-d'œuvre dominée par les hommes. Nous avions beaucoup moins de connaissances médicales et scientifiques. Et c'était un virus entièrement différent. Mais des similitudes frappantes existent entre la façon dont nous avons réagi à la pandémie de 1918 et la façon dont nous réagissons maintenant.

Aux États-Unis, 675 000 personnes sont mortes de la pandémie de grippe de 1918.
Getty Images / Archives d'histoire universelle

Leçons du siècle dernier

La ville de Denver, au Colorado, est peut-être l'étude de cas la plus pertinente. Alors que l'épidémie montait en flèche, les responsables ont ordonné la fermeture immédiate des écoles, des églises et des lieux de divertissement public. Les rassemblements publics intérieurs ont été interdits. On a soutenu qu'une telle action sauverait des vies et de l'argent.

Le milieu des affaires était d'accord. Un propriétaire de théâtre l'a exprimé ainsi: «Je sacrifierai volontiers tout ce que j'ai et j'espère avoir, si ce faisant je peux être le moyen de sauver une vie.»

Ce noble sens du devoir civique s'est rapidement estompé lorsque les citadins ont commencé à se rassembler à l'extérieur. Ils se sont rencontrés dans le quartier commerçant animé du centre-ville et lors des services religieux en plein air et des réunions de lodge. Les propriétaires d'entreprises et ceux qui ont été licenciés par les ordonnances de fermeture ont décrié ces rassemblements; ils supportaient le poids des fermetures, ont-ils dit, tandis que le public se dérobait à son devoir. Le responsable de la santé de Denver, appelant à la «négligence criminelle» des personnes présentes aux rassemblements en plein air, a ajouté des rassemblements en plein air aux interdictions.

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Dans les deux semaines qui ont suivi la fermeture, les résidents sont devenus agités. Alors que les dossiers de nouveaux cas se stabilisaient, beaucoup ont exigé la fin de l'ordonnance de fermeture et de l'interdiction de collecte. Cédant à la pression, le maire et l'officier de la santé ont annoncé que les mesures seraient levées le 11 novembre 1918. Ce jour-là, dans une tournure horrible, s'est avéré être le jour de l'armistice. Des milliers de personnes ont envahi les rues, les hôtels, les théâtres et les auditoriums de Denver pour célébrer à la fois la fin de la Première Guerre mondiale et la pandémie. Mais un seul d'entre eux était vraiment terminé.

Les autorités sanitaires ont réalisé qu'une nouvelle vague de décès dus à la grippe était probable, mais ont reconnu qu'elles ne pouvaient pas faire grand-chose. "Il est inutile d'essayer de fixer des règles concernant la célébration de la paix", a déclaré un responsable, "car le couvercle est entièrement fermé".

Patients atteints de la grippe espagnole dans un hôpital de caserne à Fort Collins, Colorado, 1918.
Getty Images / Photo Quest

La prochaine vague frappe

L'augmentation est venue dur et rapide. En une semaine, les médecins ont signalé des centaines de nouveaux cas et des dizaines de décès par jour. Les autorités ont répondu par une nouvelle série d'ordonnances de fermeture et de levée des interdictions. Les théâtres, les pistes de bowling, les salles de billard et autres lieux de divertissement public ont été fermés. Les propriétaires d'entreprises touchés, se plaignant d'être isolés, ont formé un «conseil d'amusement» et ont demandé à la ville de fermer tous les lieux de rassemblement ou d'émettre un ordre de masque. Les autorités de la ville ont adhéré. Ils ont mis un ordre de masque en place.

L'application était un problème. Les résidents ont systématiquement refusé de porter des masques même lorsqu'ils étaient menacés d'arrestation et de lourdes amendes. Le maire s'est vite rendu compte de la futilité de l'ordre. «Eh bien, il faudrait la moitié de la population pour que l'autre moitié porte des masques», a-t-il déclaré. "Vous ne pouvez pas arrêter tout le monde, n'est-ce pas?" Les responsables ont ensuite reculé: ils recommanderaient l'utilisation d'un masque, pas l'exiger.

Sauf pour les conducteurs de tramway. Ils devaient encore les porter, a expliqué la ville. Hérissés d'avoir été distingués, les chefs d'orchestre ont menacé de faire grève. Un débrayage a été évité lorsque les responsables de la ville ont de nouveau édulcoré l'ordre. Les chefs d'orchestre ne devaient les porter qu'aux heures de pointe. Les nouvelles dispositions étaient presque inutiles et, quelques jours plus tard, la règle du masque a été abolie.

L'épidémie de Denver s'est poursuivie pendant plusieurs mois. Il n'a été contrôlé par aucun ordre de santé publique, sauf pour l'isolement et la mise en quarantaine des personnes atteintes de la maladie. Le résultat: un deuxième pic de décès plus élevé que le premier, et l’un des plus importants décès par habitant au pays.

L'histoire pourrait se répéter

Certainement au moins une partie de cela semble familier. Si l’histoire de Denver nous dit quelque chose, c’est que nous devons faire mieux qu’en 1918. Nous devons tous continuer à combattre COVID-19 avec des masques et une distanciation sociale en public. Des études récentes montrent que les masques faciaux, ainsi que l'hygiène des mains et l'éloignement social d'une majorité de la population, peuvent rapidement maîtriser cette pandémie.

Cependant, ces niveaux de conformité pourraient devenir de plus en plus difficiles. En 2020, nous nous hérissons à peu près de la même manière qu'en 1918. Il y a un siècle, les masques étaient largement méprisés; beaucoup ressentent aujourd'hui la même chose. Pourtant, si nous ne prenons pas ces mesures au sérieux, nous serons probablement confrontés à une résurgence du virus.

Si le passé nous offre une perspective de l’avenir, c’est celui-ci: revenir aux fermetures et aux commandes de maintien à domicile dont nous sortons peut être difficile. Cela s'est avéré pratiquement impossible il y a un siècle. Cela pourrait très bien s'avérer impossible aujourd'hui.La conversation

J. Alexander Navarro, professeur d'histoire de la médecine, Université du Michigan

Cet article est republié de The Conversation sous une licence Creative Commons. Lisez l'article original.

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