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Droit et Justice

Les États-Unis prennent des mesures pour répondre au monopole chinois des éléments des terres rares

Par le Dr Brian Blodgett
Membre du corps professoral, Homeland Security, American Military University

L'Amérique dépend de 17 éléments de terres rares pour son utilisation militaire et civile. Mais nous n'avons pas la capacité de les exploiter et de les produire; pour cela, nous devons compter sur la Chine.

Les éléments de terres rares ne sont pas si rares; c'est l'extraction des éléments du minerai dans lequel ils se trouvent naturellement qui limite notre capacité à les produire nous-mêmes.

Les éléments de terres rares sont des éléments vitaux des armes de la prochaine génération de notre pays et sont déjà un élément clé de certains de nos équipements militaires actuels. Pour la plupart des Américains, nous les trouvons dans les voitures hybrides, le pétrole brut de récif, le verre spécial pour les soudeurs, les écrans d'ordinateur et de télévision et les systèmes de radiographie et d'IRM. Les téléphones portables modernes utilisent neuf des 17 éléments de terres rares.

Col de montagne

De 1952 aux années 1990, la mine Mountain Pass en Californie a été l'un des seuls fournisseurs au monde d'éléments en terres rares.

Comme Rick Mills l'a expliqué dans Mining.com en 1980, la Commission de réglementation nucléaire (NRC) et l'Agence internationale de l'énergie atomique (AIEA) ont mal classifié les éléments des terres rares et placé leur extraction sous la même réglementation du thorium, un élément radioactif qui est retiré lors du traitement. éléments lourds de terres rares. Cette erreur a fait du traitement des éléments des terres rares une activité de plus en plus dangereuse et coûteuse.

«De nouvelles réglementations onéreuses sur le thorium ont rendu l'exploitation et le raffinage des terres rares contenant du thorium risqués. Au cours des deux prochaines décennies, l'industrie minière des terres rares des États-Unis s'est effondrée », a expliqué Mills.

Mills a fait remarquer que "les terres rares sont de grands multiplicateurs, ils sont utilisés dans tout, des écrans d'ordinateur et des aimants permanents aux lasers, aux systèmes de contrôle de guidage et aux moteurs à réaction. Il n'y a pas de substitut et aucune autre source d'approvisionnement n'est disponible autre que la Chine.

D'autres pays ont également cessé de traiter ces minéraux en raison de la modification de la réglementation et les entreprises se sont efforcées d'être rentables. La Chine, observatrice de l'Agence de régulation internationale, n'est pas signataire de ses accords et est rapidement devenue le seul producteur d'éléments en terres rares.

En 2002, la seule mine de terres rares aux États-Unis, le Mountain Pass de Molycorp a fermé. Au cours de la prochaine décennie, le statut de la mine et sa propriété ont changé plusieurs fois. En 2014, elle a déclaré faillite.

La mine Mountain Pass a repris ses activités en 2017, mais elle doit envoyer son minerai en Chine pour le traitement et l'extraction des éléments des terres rares. De plus, Mountain Pass appartient à MP Materials, un consortium qui comprend une exploitation minière de terres rares en Chine, Leshan Shenghe Rare Earth Co., qui sert de conseiller technique à la mine et détient une participation minoritaire sans droit de vote..

Chaque mois, les États-Unis extraient entre 3 300 et 4 400 tonnes de lanthane, cérium, praséodyme, néodyme, prométhium, samarium, europium, gadolinium, terbium, dysprosium, holmium, erbium, thulium, ytterbium, lutétium, scandium et yttrium, le tout est envoyé en Chine pour traitement.

L'usine pilote du Colorado sera la première installation de traitement des terres rares à l'extérieur de la Chine

Dans la banlieue ouest de Denver se trouve un élément clé de la reprise de l'indépendance de l'Amérique face à l'emprise de la Chine sur le traitement des éléments des terres rares. Là-bas, selon le Denver Post, PDG des États-Unis, Rare Earth, Pini Althaus a déclaré: «notre usine pilote du Colorado sera la première usine de traitement en dehors de la Chine avec la capacité de séparer la gamme complète des terres rares – lumières, médiums et poids lourds». USA Rare Earth s'est associée à la Texas Mineral Resources Corporation pour construire l'installation de Wheat Ridge, qui devrait être terminée au cours des prochains mois.

Une fois l'installation de Wheat Ridge ouverte, USA Rare Earth prévoit de déplacer l'équipement vers la mine Round Top.

Selon le Dr Eugene Gholz, un expert des terres rares, «Une fois que vous le sortez du sol, le grand défi est la chimie et non l'exploitation minière; convertir les terres rares de la roche en éléments séparés. » Ce processus implique une série de bains acides.

Dans l'ouest du Texas, à environ 87 milles à l'est d'El Paso, se trouve Round Top. La montagne, propriété de Texas Mineral Resources Corporation, contient cinq des six terres rares légères et 10 des 11 terres rares lourdes. De plus, il contient les cinq matériaux à aimants permanents et un important dépôt de lithium, ce qui est essentiel pour produire les batteries des véhicules électriques.

Selon les estimations, Round Top possède plus de 130 ans d’approvisionnement en ces minéraux essentiels et prévoit de produire suffisamment de lithium pour devenir la deuxième source en importance au pays.

Selon Althaus, «Au cours des 20 premières années, nous prévoyons générer 8,4 milliards de dollars de revenus. C'est basé sur l'extraction de 20 000 tonnes par an. Mais c'est juste pour les États-Unis. " Les estimations pour l'exploitation de Round Top seront de 15 $ la tonne, comparativement à Mountain Pass qui est de 80 $ la tonne.

La Chine détient plus de 60% du marché mondial des aimants permanents à base de terres rares

USA Rare Earth a également acquis l'équipement de production d'aimants permanents en néodyme fer-bore (NdFeB) de Hitachi Metals America, Ltd. en Caroline du Nord. Cet équipement est utilisé pour fabriquer des aimants de terres rares, dont la Chine détient actuellement plus de 60% du marché mondial.

Les aimants en terres rares sont utilisés dans les véhicules, les éoliennes, les appareils médicaux, les téléphones intelligents et la défense. Un véhicule standard peut comprendre 30 aimants qui utilisent des éléments de terres rares; une voiture de luxe pourrait en avoir jusqu'à 250.

USA Rare Earth stockera l'équipement jusqu'à ce que l'entreprise puisse trouver un emplacement approprié pour son usine de production d'aimants. L'opération prévue produira à terme 2 000 tonnes par an d'aimants en terres rares, couvrant 17% de la demande intérieure, et générera 140 millions de dollars de ventes annuelles.

Le site de Blue Line à Hondo, au Texas, accueillera une installation de séparation des terres rares

L'année dernière, l'Australien Lynas Corp, le seul grand producteur de terres rares en dehors de la Chine, s'est associé à la société américaine de séparation des terres rares Blue Line. Ensemble, ils prévoient d'installer une installation de séparation des terres rares à Hondo, au Texas, pour les produits des terres rares moyennes et lourdes.

En s'associant à Blue Line, Lynas contribuera à sécuriser sa production continue d'éléments en terres rares et facilitera la capacité des États-Unis à disposer d'une usine de traitement d'éléments en terres rares.

Loi sur la production de défense et éléments de terres rares

L'été dernier, le président Trump a publié cinq décisions présidentielles autorisant l'utilisation de la section 303 du titre III de la loi sur la production de défense de 1950 (DPA) pour renforcer la base industrielle nationale et la chaîne d'approvisionnement du pays en éléments de terres rares.

Selon l'Agence fédérale de gestion des urgences (FEMA), la DPA est «la principale source des autorités présidentielles pour accélérer et étendre l'approvisionnement en ressources de la base industrielle américaine pour soutenir les programmes militaires, énergétiques, spatiaux et de sécurité intérieure».

Conformément à l'article 303 de la DPA, le président devait déterminer que les éléments des terres rares sont essentiels à la défense nationale; que notre industrie ne peut raisonnablement s'attendre à fournir le matériel en temps opportun sans action présidentielle; et que les mesures prises sont la méthode alternative la plus rentable, la plus rapide et la plus pratique pour répondre au besoin.

Les déterminations présidentielles couvrent:

L'armée américaine financera partiellement des installations de traitement d'éléments de terres rares

Selon Reuters, «L'armée américaine prévoit de financer la construction d'installations de traitement des terres rares, dans le cadre d'une poussée urgente de Washington pour garantir l'approvisionnement national en minéraux utilisés pour fabriquer des armes et des appareils électroniques militaires.»

L'armée a déclaré qu'elle financerait jusqu'à deux tiers des coûts du raffineur et qu'elle pourrait financer plusieurs projets. L'objectif ultime est une usine de séparation des terres rares construite aux États-Unis et soutenue par jusqu'à 40 millions de dollars.

Quelle est la prochaine étape pour l'extraction de terres rares aux États-Unis?

Mountain Pass et Lynas / Blue Line ont tous deux été sélectionnés pour la phase I de la construction. Il s'agit d'une réalisation majeure pour les deux, car elle contribuera au financement de la planification et de la conception détaillées d'une installation de séparation des terres rares lourdes basée aux États-Unis.

Dans une interview avec The Australian Financial Review, Le collègue de l'Institut Hudson, Thomas Duesterberg, a déclaré que même si MP Materials avait une implication chinoise, "cela peut être à long terme castré ou effacé". Mais «l'Australie est certainement un partenaire de confiance et penser à la Chine a également beaucoup évolué en Australie.»

Des responsables du ministère de l'Énergie ont interdit à un scientifique du gouvernement de collaborer avec Mountain Pass.

Fin avril, le sénateur Cory Gardner (R-CO) et cinq autres sénateurs ont écrit au secrétaire à la Défense Mark Esper et au secrétaire à l'Intérieur David Bernhardt, disant que «garantir un approvisionnement américain en terres rares d'origine domestique réduira notre vulnérabilité aux ruptures d'approvisionnement qui pose un grave risque pour notre préparation militaire. » Les sénateurs ont également averti que le DOD et le DOI «doivent veiller à ce qu'aucun maillon de la chaîne ne passe par un pays qui présente un risque de rupture d'approvisionnement».

Bien que les États-Unis restent dépendants de la Chine pour les éléments de terres rares transformés, il semble clair que notre époque de compter sur son rôle dans la chaîne d'approvisionnement industrielle des éléments de terres rares pourrait se terminer. Nous ne pouvons tout simplement pas nous permettre d'avoir la Chine comme point de défaillance unique potentiel pour ces éléments communs mais critiques des terres rares.

A propos de l'auteur

Le Dr Brian Blodgett est un ancien élève de l'Université militaire américaine qui a obtenu son diplôme en 2000 avec une maîtrise ès arts en études militaires et une concentration en guerre terrestre. Il a pris sa retraite de l'armée américaine en 2006 en tant qu'adjudant-chef après avoir servi plus de 20 ans, d'abord comme fantassin puis comme analyste du renseignement. Le Dr Blodgett est diplômé de 2003 du Joint Military Intelligence College où il a obtenu une maîtrise ès sciences en intelligence stratégique avec une concentration en Asie du Sud. Il est diplômé de l'Université Northcentral en 2008, obtenant un doctorat en philosophie en administration des affaires avec une spécialisation en sécurité intérieure.

Le Dr Blodgett a été professeur à temps partiel, professeur à temps plein et directeur de programme. Il est actuellement membre à plein temps du corps professoral de la School of Security and Global Studies et enseigne des cours sur la sécurité intérieure et la gestion de la sécurité.

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