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Droit et Justice

Les oligarques contournent les sanctions américaines par des ventes d'art louches

NEW YORK (AP) – Les oligarques russes ont contourné les sanctions américaines grâce à des accords d'art haut de gamme obscurs, selon un rapport du Congrès publié mercredi qui exhortait les législateurs à freiner une industrie non réglementée favorisée par les blanchisseurs d'argent.

Le secret du monde de l'art – dans lequel les acheteurs restent souvent anonymes – a donné aux amis milliardaires du président Vladimir Poutine un accès à l'économie américaine même après que les États-Unis les ont sanctionnés à la suite de l'annexion de la Crimée par la Russie en 2014, selon le rapport.

Les enquêteurs ont retracé 18 millions de dollars d'achats d'art à des sociétés écrans liées à Arkady et Boris Rotenberg, proches associés de Poutine qui, selon les responsables américains, ont bénéficié financièrement de l'annexion de la Crimée.

La sous-commission permanente des enquêtes du Sénat a mis en évidence des lacunes qui exemptent même les ventes d’art les plus lucratives des garanties financières visant à mettre un terme au blanchiment d’argent.

Les grandes maisons de ventes américaines ont reconnu ne jamais avoir demandé la véritable identité de l'acheteur, selon le rapport, traitant avec un intermédiaire pour les ventes en question «même s'il était bien connu que le propriétaire ultime était quelqu'un d'autre».

Au total, les sociétés écrans liées aux oligarques ont transféré au moins 91 millions de dollars dans le système financier américain après l'imposition des sanctions, selon le rapport.

«Il est alarmant et totalement inacceptable que des réglementations de bon sens conçues pour prévenir le blanchiment d'argent et le financement du terrorisme ne s'appliquent pas si quelqu'un achète une œuvre d'art de plusieurs millions de dollars», a déclaré le sénateur américain Tom Carper, du Delaware, responsable du sous-comité. Démocrate.

Le sénateur américain Rob Portman, républicain de l'Ohio, a déclaré qu'il soutenait une législation visant à lever le «rideau du secret» qui a fait de l'industrie de l'art un véhicule privilégié des blanchisseurs d'argent.

Les Rotenberg n'ont pas pu être joints pour commenter. Ils font l'objet de sanctions américaines depuis mars 2014, pointés du doigt pour leurs liens étroits avec Poutine. Arkady Rotenberg est un ami d'enfance et ancien entraîneur de judo de Poutine. Ses entreprises ont remporté des milliards de contrats routiers à Sotchi, hôte des Jeux d'hiver de 2014.

Les ventes mondiales d'art ont atteint environ 64 milliards de dollars l'année dernière, les États-Unis représentant près de la moitié du marché. Cependant, l'industrie reste non réglementée aux États-Unis, attirant des racketteurs et des blanchisseurs d'argent.

Toute réforme du monde de l'art notoirement opaque se heurtera à une opposition vigoureuse de la part de collectionneurs bien nantis «qui ne veulent pas que quiconque sache ce qu'ils ont», a déclaré Robert Wittman, un ancien agent du FBI qui a fondé l'équipe Art Crime Team du bureau.

Les ventes d'art aux États-Unis chuteraient, a déclaré Wittman, si le Congrès suivait la recommandation du sous-comité d'étendre la loi sur le secret bancaire aux entreprises qui négocient des transactions artistiques de grande valeur.

Le rapport souligne de nouvelles règles anti-blanchiment d'argent que l'Union européenne a récemment adoptées pour les transactions artistiques coûteuses, y compris la vérification de l'identité de l'acheteur et du vendeur de l'art. Cette directive fait suite à la publication des soi-disant Panama Papers, une collection de plus de 11 millions de documents financiers secrets illustrant comment certaines des personnes les plus riches du monde cachent leur argent.

Le rapport du Congrès publié mercredi cite une chaîne de courrier électronique contenue dans les Panama Papers qui répertorie neuf sociétés écrans dans les îles Vierges britanniques liées aux Rotenberg.

Il a déclaré que les accords artistiques des Rotenberg aux États-Unis avaient été facilités par Gregory Baltser, un citoyen américain et conseiller artistique basé à Moscou qui n'avait «aucun projet de retour aux États-Unis».

L’avocat de Baltser a envoyé au sous-comité du Congrès une lettre niant les allégations selon lesquelles il aurait fait affaire avec les Rotenberg.

Cet article a été écrit par JIM MUSTIAN de l'Associated Press et a été légalement autorisé par le réseau d'éditeurs Industry Dive. Veuillez adresser toutes les questions de licence à legal@industrydive.com.

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