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Droit et Justice

Les soldats de la jungle de la Seconde Guerre mondiale approuvés pour la médaille du Congrès

Les soldats ont passé des mois derrière les lignes ennemies, parcourant des centaines de kilomètres à travers les jungles enchevêtrées et les montagnes escarpées de la Birmanie alors qu'ils luttaient contre la faim et la maladie entre les échanges de tirs avec les forces japonaises au cours de leur mission secrète.

En février 1944, l’unité américaine de combat dans la jungle, surnommée les Maraudeurs de Merrill, entreprit de capturer un aérodrome japonais et d’ouvrir une route de ravitaillement alliée entre l’Inde et la Chine. Commençant avec 3 000 soldats, les Maraudeurs ont terminé leur mission cinq mois plus tard avec à peine 200 hommes toujours au combat.

Le voyage d'environ 1 610 kilomètres à pied était si éprouvant que le combat «était la partie la plus facile», a déclaré Robert Passanisi, qui, à 96 ans, fait partie des neuf Maraudeurs connus encore en vie.

Maintenant, les maraudeurs, officiellement désignés par l'armée comme la 5307e unité composite (provisoire), ont été approuvés par le Congrès pour recevoir sa plus haute distinction: la médaille d'or du Congrès.

Passanisi a enrôlé ses camarades Maraudeurs survivants et les familles de nombreux morts pour commencer à faire pression pour l'honneur il y a quatre ans. Un projet de loi final approuvé en septembre a été envoyé le 6 octobre à la Maison Blanche, où il attend la signature du président Donald Trump.

«Après de nombreuses années, tous les sacrifices et les souffrances sont enfin reconnus», a déclaré Passanisi, de Lindenhurst, New York. «Cela vous donne l'impression que tout en valait la peine.»

En 1943, le président Franklin D. Roosevelt a accepté que l'armée assemble une unité terrestre pour une mission à longue portée derrière les lignes ennemies en Birmanie occupée par le Japon, maintenant le Myanmar. Des fantassins chevronnés et des soldats nouvellement enrôlés se sont portés volontaires pour la mission, jugée si secrète qu’on ne leur a pas dit où ils allaient.

Les Maraudeurs de Merrill – surnommés en l'honneur du commandant de l'unité, Brig. Le général Frank Merrill – a été chargé de couper les communications et les lignes d'approvisionnement japonaises le long de leur longue marche vers l'aérodrome de la ville occupée de Myitkyina. Souvent en infériorité numérique, ils combattirent avec succès les troupes japonaises lors de cinq combats majeurs, plus 30 mineurs, entre février et août 1944.

Les maraudeurs passaient la plupart de leurs jours à se frayer un chemin à travers la jungle dense, avec seulement des mules pour aider à transporter l'équipement et les provisions. Ils dormaient par terre et changeaient rarement de vêtements. Les fournitures larguées des avions étaient leur seul moyen de reconstituer les rations et les munitions. La malnutrition et le climat humide ont rendu les soldats vulnérables au paludisme, à la dysenterie et à d'autres maladies.

«Ces gars-là vivaient avec une ration K par homme et par jour», a déclaré Christopher Goodrow, conservateur d'armes pour le National Infantry Museum de Columbus, en Géorgie. «Vous parlez d’une boîte de thon, de craquelins, d’une tablette de chocolat et de cigarettes.»

À Fort Benning voisin, les combattants d’élite du 75e régiment de Rangers de l’armée se considèrent comme de fiers descendants des Maraudeurs de Merrill, vénérés pour leur endurance générale.

"Ils sont dans une classe à part en ce qui concerne les choses qu'ils ont endurées", a déclaré Goodrow.

Les Maraudeurs rejoignent plus de 160 héros de guerre, unités militaires et civils qui ont reçu la médaille d'or du Congrès pour leurs réalisations exceptionnelles remontant à la Révolution américaine. Une seule médaille honorant les Maraudeurs en tant qu'unité sera fabriquée et remise à la Smithsonian Institution.

Les médailles sont conçues individuellement pour chaque groupe de gagnants et peuvent prendre plus d’un an avant qu’elles ne soient prêtes à être présentées.

Le temps n’est pas du côté des Maraudeurs. Vingt des membres de l'unité qui vivaient quand ils ont commencé à présenter une pétition au Congrès pour la médaille en 2016 sont décédés depuis, a déclaré Jonnie Melillo Clasen. Son père, Vincent Melillo, a servi dans l'unité et est décédé en 2007.

Des dizaines de Maraudeurs ont reçu des décorations individuelles après la guerre, de la Croix du Service distingué à l'Étoile d'Argent. L’armée a décerné l’étoile de bronze à chaque soldat de l’unité, et Hollywood a rendu hommage en 1962 avec le film «Merrill’s Marauders».

Les membres survivants considèrent la médaille du Congrès comme la plus haute distinction qu'ils pourraient recevoir en tant qu'unité.

«C'était un travail difficile, mais nous y sommes allés et avons fait de notre mieux», a déclaré Gilbert Howland, 97 ans, de Hamilton, New Jersey. «Je sens juste que les Maraudeurs le méritent.»

En tant que jeune caporal responsable de 16 Maraudeurs aux commandes de deux mitrailleuses, Howland a été blessé par des tirs d'artillerie lorsque leur bataillon a été encerclé par des combattants japonais. Alors qu'ils se remettaient dans un hôpital en Inde, Howland et d'autres Maraudeurs blessés ont reçu un ordre désespéré de reprendre le combat.

Les Maraudeurs avaient capturé l'aérodrome qui était leur objectif principal, mais les forces japonaises avaient déployé des efforts pour le reprendre. Les Maraudeurs restants étaient trop peu nombreux et trop épuisés pour le tenir.

Howland a rejoint ses mitrailleurs, mais l'aérodrome était rempli de moustiques et il a rapidement attrapé le paludisme. Il est resté à son poste jusqu'à ce qu'il s'évanouisse avec de la fièvre. Il a été évacué sur une civière et ramené en Inde, puis renvoyé chez lui aux États-Unis.

«Ils nous préparons à me renvoyer», se souvient-il. «Puis ma mère a dit:« Pourquoi ne restez-vous pas? Vous consacrez tout ce temps à l’armée. »

Alors Howland s'est enrôlé de nouveau. Il a servi encore 25 ans, y compris des tournées de combat en Corée et au Vietnam. Il continue de dire que la mission en Birmanie a été la plus difficile de toutes.

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Bynum a rapporté de Savannah, Géorgie.

Cet article a été écrit par RUSS BYNUM de l'Associated Press et a été légalement autorisé par le réseau d'éditeurs Industry Dive. Veuillez adresser toutes les questions de licence à legal@industrydive.com.

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