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L'offre de Boeing pour vendre des F-15EX Eagles à l'Inde fait face à une concurrence féroce

Boeing BA signale son intérêt croissant pour la commercialisation de ses chasseurs multifonctions bimoteurs F-15EX auprès de l'armée de l'air indienne. En février dernier, le vice-président de Boeing, Pratyush Kumar, a déclaré que la société cherchait à obtenir une licence pour exporter le F-15EX en Inde – une demande qui pourrait bientôt être accordée selon le journaliste indien de la défense Shiv Aroor.

Cette dernière variante du F-15 vieux de près d'un demi-siècle combine des décennies de mises à niveau développées pour le modèle d'exportation Eagles en une nouvelle plate-forme multi-rôle pour le service américain avec les escadrons de la Garde nationale aérienne. Les huit premiers F-15EX sur une commande finale prévue de 144 à 200 devraient quitter la chaîne de montage de Saint-Louis en 2021.

Boeing a eu un certain succès en exportant des avions militaires vers l'Inde, notamment des contrats pour des hélicoptères Apache Guardian et Chinook, ainsi que des transports C-17 et des avions de patrouille P-8I. Mais jusqu'à présent, il n'a pas réussi à proposer un autre chasseur bimoteur, le FA-18 Super Hornet, pour répondre aux mêmes exigences de l'armée de l'air indienne que le F-15 peut viser.

Si Boeing peut obtenir les autorisations nécessaires, le vénérable F-15 – un type notoirement invaincu dans les combats air-air – pourrait alors affronter une multitude de modèles plus récents.

La quête sans fin de New Delhi pour les combattants étrangers

La concurrence indienne des avions de combat multi-rôles moyens (MMRCA) pour se procurer entre 126 et 200 «chasseurs moyens» a été un gâchis depuis son lancement en 2001 il y a près de deux décennies – traînant si longtemps le choix préféré de l'armée de l'air indienne, le Mirage 2000 , a cessé d'être disponible pour la production.

En 2012, l’Inde a décidé d’acheter le chasseur de pointe Dassault Rafale. Mais pour l'accord final signé en 2016, l'Inde n'a commandé que 36 jets pour 7,81 milliards d'euros (plus de 9,2 milliards de dollars). L'augmentation de 41% du prix unitaire qui en a résulté a provoqué un scandale politique.

Face à une énorme pénurie imminente de chasseurs alors que l'Inde retire ses anciens jets MiG-21 et MiG-27, New Delhi a ensuite émis une nouvelle exigence pour 114 chasseurs légers monomoteurs qui se résumait apparemment à un choix entre le chasseur JAS 39 Gripen de Saab suédois et une version améliorée du Lockheed-Martin F-16 (rebaptisé plus tard le F-21) construit en Inde en coopération avec Tata.

Cela aurait pu être un accord rapide, mais l'armée de l'air indienne ne voulait apparemment pas vraiment envisager uniquement des chasseurs monomoteurs et a redémarré l'achat pour le moment. encore en février 2018, cette fois autorisant les bimoteurs. Bien que l'IAF n'ait pas encore émis d'exigences spécifiques, elle serait actuellement à la recherche de 114 appareils pour un achat qui pourrait totaliser 15 milliards de dollars ou plus.

Pour l'instant, pratiquement tous les chasseurs à réaction avancés de quatrième génération disponibles à l'exportation (à l'exception de ceux de Chine, un rival militaire) sont désormais sur la table.

Il convient de noter que l'Inde pourrait également finir par poursuivre un avion furtif de cinquième génération: peut-être une forme mature du chasseur furtif russe Su-57 Felon – bien que New Delhi se soit retiré d'un programme de co-développement d'une variante indienne appelée FGFA – ou Lockheed. chasseur furtif F-35 de cinquième génération, sujet d'un certain intérêt indien.

Qu'est-ce que le F-15 apporte à la table?

L'armée de l'air indienne fait face à un choix politique autant que technique, car New Delhi équilibre sa relation entre son fournisseur d'armes historique, la Russie, et son partenariat croissant avec Washington pour contrer la pression de la Chine.

Notamment, la loi américaine CAATSA signifie qu'elle pourrait théoriquement sanctionner l'Inde pour les achats d'armes russes, bien qu'elle se soit jusqu'à présent abstenue de le faire.

Le choix sera extrêmement important au-delà de la valeur des cellules elles-mêmes. Les avions de combat sont conçus pour être compatibles avec les «éco-systèmes» nationaux d’avionique (y compris les radars, les liaisons de données, les suites de guerre électronique, etc.) et les armes allant des missiles air-air aux bombes planées guidées par GPS.

Par exemple, les missiles air-air russes R-73 et R-77 sont compatibles avec les chasseurs MiG-29 et Su-30; et un technicien spécialisé dans la maintenance des systèmes d’un aéronef peut plus facilement transférer ces compétences pour travailler avec un autre.

L'IAF n'a jamais exploité de chasseurs à réaction américains auparavant. Actuellement, l'armée de l'air indienne fait voler des Su-30, MiG-21 et MiG-29 russes et des Jaguars, Mirage 2000 et Rafales français, en plus de sa flotte croissante de chasseurs à réaction Tejas. La marine indienne exploite également des chasseurs embarqués MiG-29K. L'IAF a récemment acheté 12 Su-30 et 21 MiG-29 supplémentaires pour consolider ses chiffres.

La décision d'acheter des chasseurs de construction américaine obligerait l'Inde à investir dans un inventaire plus large d'armes et de systèmes avioniques, ce qui encouragerait à son tour de nouveaux achats aux États-Unis. Cela marquerait une rupture politiquement significative avec sa longue histoire d'achats d'armes russes.

Le F-15EX contre le terrain

Examinons les compromis entre les différents chasseurs à réaction envisagés par l’IAF.

À une extrémité du spectre de choix se trouvent des chasseurs tactiques monomoteurs à courte portée moins chers (mais pas simples), notamment le Lockheed F-16 / F-21, le Saab Gripen et le russe Mikoyan-i-Gurevich MiG-35 ( un MiG-29 évolué).

Bien que ce soient d'excellents avions pour le combat à la frontière, ils peuvent avoir du mal à transporter de lourdes charges sur de longues distances, et on se demande si l'IAF s'intéresse vraiment aux chasseurs monomoteurs ayant relancé la concurrence pour inclure des bimoteurs. En outre, l'Inde vient de commander 83 autres biréacteurs monomoteurs intérieurs Tejas qui remplissent ce créneau

Ensuite, il y a des jets bimoteurs de poids moyen comme le Super Hornet, le Rafale et l'Eurofighter Typhoon à considérer. Bien que n'étant pas des avions furtifs, ces derniers modèles présentent des sections transversales radar d'environ un cinquième ou moins de celles de l'Aigle.

Le Typhoon est supérieur au combat air-air à haute altitude et à grande vitesse, tandis que le Rafale est plus puissant à basse altitude, peut opérer à partir d'aérodromes plus austères et a une meilleure capacité à pénétrer les capacités de défense aérienne grâce à sa guerre électronique SPECTRA. système d'autodéfense. Les deux ont une vitesse maximale plus lente que le Mach 2.5 de l'Eagle, mais sont capables de naviguer à des vitesses supersoniques sans utiliser de postcombustion, contrairement à l'Eagle.

Le bimoteur FA-18E / F Super Hornet Block III de Boeing est réputé pour ses capteurs en réseau avancés et sa capacité à atteindre des angles d'attaque élevés à basse vitesse. Mais bien que probablement moins cher, il est limité par sa courte portée de combat et ne présente pas les performances de vol brutes de ses rivaux européens basés à terre.

Il convient également de rappeler que l'IAF a déjà choisi le Rafale plutôt que le Typhoon, le Super Hornet et le F-16 en 2012. Les avions américains auraient été déclassés parce que les critères d'évaluation de l'IAF mettaient l'accent sur les caractéristiques de performance de vol des hot rod par rapport à l'avionique.

Augmenter encore la petite flotte de Rafale de l’IAF peut être plus économique que d’acquérir un type entièrement nouveau. Cependant, le Super Hornet peut également offrir des économies s’il est choisi de répondre à un besoin de 57 jets pour la marine indienne. Les turboréacteurs F414 du Super Hornet pourraient également être intégrés dans les futurs avions de combat indiens. (Cependant, la marine indienne envisage également le Rafale-M basé sur un porte-avions!)

Enfin, du côté lourd et multifonctionnel du spectre se trouvent le F-15EX et son homologue russe, le Sukhoi Su-35S Flanker-E, successeur des jets Su-30MKI Flanker-C en service avec l'Inde.

L'Aigle et le Flanker-E sont tous deux capables d'atteindre des vitesses maximales plus élevées, de parcourir de plus longues distances et de transporter de lourdes charges utiles que les chasseurs légers et moyens susmentionnés.

Pourquoi l'Inde pourrait-elle opter pour un chasseur lourd pour sa compétition de chasseurs moyens? Des chasseurs à longue portée peuvent être souhaitables pour patrouiller dans l'océan Indien, où la marine chinoise de l'APL augmente sa présence. Les chasseurs lourds pourraient également mener des frappes pénétrantes plus profondément à l'intérieur du territoire ennemi – bien que, certes, ils courent un risque important car ils ne sont pas des avions furtifs. Enfin, les chasseurs lourds pourraient transporter des munitions plus lourdes, notamment des missiles potentiellement hypersoniques ou des missiles de croisière Brahmos de l’Inde.

Comparé en tête-à-tête, le Su-35 est sans aucun doute plus maniable que le F-15EX grâce à ses moteurs à vecteur de poussée, dispose d'un puissant radar multimode Irbis-E à longue portée et sa cellule est modérément moins visible sur le radar.

Cependant, certaines des améliorations du F-15EX réduisent l'écart entre l'ancien F-15C et le Su-35S en termes de capteurs, de systèmes d'autodéfense et de charge utile.

Par exemple, le radar APG-82 AESA du F-15EX est sans doute supérieur à l’Irbis du Su-35 car il est de plus haute résolution, plus difficile à détecter et plus résistant au brouillage; il peut également numériser et bloquer efficacement simultanément. Le F-15EX intègre également enfin un capteur infrarouge, une caractéristique de longue date des chasseurs russes. La suite d'autodéfense datée du F-15 a également été mise à jour avec le nouveau système EPAWSS.

En termes de munitions, les missiles air-air russes R-77 sont théoriquement hors de portée des missiles américains AIM-120. Cependant, l'Inde aurait découvert lors d'une bataille aérienne en 2019 que des avions armés de R-77 étaient en pratique dépassés par des F-16 pakistanais équipés d'AIM-120C. La Russie aurait également eu du mal à produire et à déployer la variante plus avancée du R-77-1.

Bien que la Russie ait produit diverses armes air-sol de précision, les États-Unis ont testé au combat et produit en masse de telles armes à une échelle beaucoup plus grande.

En termes de prix, les exportations Su-35 et F-15EX semblent se situer entre 80 millions et 70 millions de dollars selon divers rapports. Cependant, la Russie a affirmé qu'elle pouvait construire des Su-35 pour environ la moitié de ce prix, de sorte que l'Inde pourrait être en mesure de négocier pour un taux réduit.

Autre considération importante: le Su-35S a une durée de vie de 6 000 heures de vol, tandis que le F-15EX est évalué à 20 000 heures extraordinaires. En outre, l'Inde a eu des problèmes de fiabilité avec ses avions MiG-29 et Su-30 de construction russe.

En fin de compte, beaucoup reste incertain concernant l’achat de chasseurs de l’Inde. L'IAF penche-t-elle vers des avions de combat légers ou lourds, ou quelque chose entre les deux? Choisira-t-il d'exploiter ses premiers chasseurs construits aux États-Unis, ou gardera-t-il les choses familières en achetant du russe comme il le faisait habituellement dans le passé? Ou est-ce que New Delhi se tournera à nouveau vers un fabricant européen?

Quoi qu'il en soit, Boeing semble enclin à jeter de nouveaux jetons dans le pot d'un jeu déjà de longue date joué pour des enjeux très élevés.

Cet article a été écrit par Sébastien Roblin de Forbes et a été légalement autorisé par le réseau d'éditeurs Industry Dive. Veuillez adresser toutes les questions de licence à legal@industrydive.com.

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