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Droit et Justice

Notre force de bombardiers gériatriques

Ce 4e de juillet, la nation a été témoin d'un survol de sa puissance aérienne. C'était bien loin des écrans de la puissance aérienne survolant Washington D.C. que je considérais comme un garçon les jours fériés à la fin des années 1950. Ensuite, des dizaines de bombardiers B-47 ont littéralement jeté une ombre sur les téléspectateurs. Sur ce quatrième, seulement trois bombardiers étaient exposés – un B-52 construit dans les années Kennedy; un B-1B construit pendant l'administration Reagan; et notre «plus récent» bombardier, le B-2, âgé de plus de 30 ans.

Pour replacer la situation actuelle du déficit de bombardiers dans son contexte historique, en 1957, l'Air Force avait 2 334 bombardiers dans son inventaire; en 1990, il en avait 411; les plans budgétaires 2021 pour 140. Oui, les temps ont changé, mais sans doute les défis de sécurité pour l'avenir prévisible sont beaucoup plus complexes et difficiles que jamais. Historiquement manquant de ressources et maintenant avec la perspective probable de budgets de défense stables ou en baisse à l'avenir, l'US Air Force (USAF) est confrontée au potentiel de compromis douloureux entre modernisation, préparation et capacité. Cependant, étant donné la valeur de mission démesurée des bombardiers et le fait que la force des bombardiers est considérablement sous-dimensionnée, se tourner vers elle pour réaliser des économies budgétaires à court terme risque de créer un déficit de capacité et de capacités majeur. Au lieu de cela, le ministère de la Défense (DOD) devrait accroître les investissements dans ce domaine de mission essentiel, financer entièrement l'état de préparation des bombardiers, soutenir la force actuelle et accélérer les plans d'acquisition du nouveau bombardier B-21.

Depuis 2004, l'USAF a continuellement déployé des bombardiers B-1B, B-52H ou B-2 à Guam par rotation de six mois. Leur présence a été une pièce maîtresse de la projection de la puissance américaine dans l'Indo-Pacifique, servant à la fois à dissuader des adversaires potentiels tels que la Chine et la Corée du Nord et à rassurer les partenaires de la région. Les bombardiers déployés dans l'Indo-Pacifique sont un symbole de premier plan de l'engagement de l'Amérique dans la région par le biais d'opérations aériennes régulières, d'exercices d'entraînement et d'engagements entre militaires avec des alliés. En cas de crise, les bombardiers offrent également une capacité de frappe mondiale rapide et polyvalente.

L'Air Force a récemment mis fin à sa mission de présence continue de bombardiers (CBP) à Guam. D'un point de vue opérationnel, cette décision reflète à la fois la réalité de l'environnement de sécurité en évolution et la pénurie de ces précieux avions. Bien que rassurante pour nos partenaires, la cohérence et la prévisibilité des déploiements ont également simplifié le problème de ciblage des adversaires dont la capacité à frapper Guam n'a cessé de croître.

Pour remédier à cette vulnérabilité, l'Air Force est en train de passer à un modèle de déploiement plus agile et moins prévisible appelé emploi de force dynamique. Le modèle lui-même est un produit de la stratégie de défense nationale de 2018, qui exige que les forces militaires américaines soient «stratégiquement prévisibles, mais imprévisibles sur le plan opérationnel». L'intention est de maintenir les adversaires potentiels hors d'équilibre – incertains quant au but, à l'intention et au calendrier des déploiements de bombardiers – en les opérant sur le théâtre à intervalles irréguliers à partir d'un plus large éventail d'emplacements à l'étranger et sur le continent américain.

La transition de l’USAF vers ce nouveau modèle vise également à maximiser la disponibilité opérationnelle de ses bombardiers. Comme le général Timothy Ray l'a récemment souligné, le manque de simulateur d'entraînement au vol et de champ d'entraînement viable à Guam signifiait que seule une fraction des sorties effectuées dans le cadre des missions du CBP était en fait en train de préparer les bombardiers. Au lieu du CBP, l'USAF continuera de soutenir les objectifs de dissuasion des commandants combattants et d'autres exigences en déployant régulièrement forces opérationnelles des bombardiers vers l'Indo-Pacifique, l'Europe et d'autres régions. Le modèle dynamique d'emploi des forces est déjà démontré par des B-1B lors de missions aller-retour de plus de 30 heures aux États-Unis ainsi que de déploiements régionaux pour mener des missions à la fois dans l'Indo-Pacifique et en Europe. Le fait de piloter ces missions améliore la préparation des bombardiers tout en démontrant la capacité des États-Unis à projeter de la force dans le monde entier dans un court délai.

Cependant, l'entreprise de bombardiers est stressée par sa vieillesse et sa surutilisation chronique. La situation actuelle est le résultat d'une déconnexion entre l'offre et la demande. Aujourd'hui, l'Air Force exploite la plus petite force de bombardiers – 157 appareils au total – et la plus ancienne – âge moyen de 45 ans – depuis sa formation en tant que service distinct en 1947. Parallèlement, la demande de bombardiers a augmenté.

La situation risque de s'aggraver avant de s'améliorer. En raison d'un processus de budgétisation DOD à l'aide d'un poêle qui n'évalue pas la capacité de projection de puissance rentable à travers les lignes de service, l'Air Force a été forcée dans sa dernière proposition budgétaire de couper 17 bombardiers B-1B. En supposant un calendrier de livraison réaliste pour le nouveau bombardier furtif de nouvelle génération B-21, l'inventaire des bombardiers ne reviendra même à son niveau actuel qu'au milieu des années 2030, sans parler de l'exigence minimale déclarée de l'Air Force de 220 bombardiers.

La divergence entre l'offre et la demande de bombardiers devrait encore s'accroître, car la force des bombardiers joue un rôle de plus en plus central dans la dissuasion des rivaux de grande puissance et d'autres menaces. Trois points soulignent pourquoi cela est vrai.

Le premier point concerne les circonstances malheureuses entourant le COVID-19 à bord du porte-avions USS Theodore Roosevelt qui a forcé le navire à se détourner de sa patrouille du Pacifique occidental. Bien que tragique, ce n'est pas surprenant étant donné les limites étroites à bord des navires de guerre. Alors que l'équipage du Roosevelt est resté en quarantaine, quatre B-1B ont été déployés à Guam pour mener des missions de bombardiers. Ces déploiements se poursuivront probablement car ils permettent à la fois une dissuasion rentable et crédible.

Deuxièmement, l'emploi dynamique des forces consiste essentiellement à étirer des ressources limitées pour maximiser la dissuasion. L'incertitude sur ce pourrait opérer dans le théâtre à un moment donné dissuadera plus les adversaires que la certitude de ce est stationné dans le théâtre. Il est également conçu pour maximiser la probabilité que des forces soient disponibles pour répondre aux crises et aux imprévus mondiaux – en échangeant la présence contre la disponibilité opérationnelle – afin de minimiser l'avantage temps-distance que les adversaires potentiels cherchent à exploiter. Les bombardiers sont particulièrement adaptés pour remplir ce rôle, car leur combinaison de portée et de vitesse signifie qu'ils peuvent frapper des cibles n'importe où sur le globe en quelques heures, pas des jours, des semaines ou même des mois, comme l'exigent les forces de surface. Par exemple, en réponse aux attaques de missiles balistiques iraniens au début de 2020 qui visaient les bases militaires d'Al-Assad et d'Irbil en Irak, six B-52 ont été déployés à Diego Garcia pour dissuader de futures attaques. Le délai entre la notification initiale et le départ des premiers bombardiers de leur poste d'attache à Barksdale AFB, LA, n'était que de 26 heures.

Ces attributs complémentaires de longue portée, d'endurance et de vitesse sont nécessaires dans plusieurs théâtres, en particulier dans l'Indo-Pacifique. Le commandement indo-pacifique américain couvre environ la moitié de la surface de la Terre, ce qui signifie que les forces opérant sur le théâtre doivent affronter de grandes distances. En termes simples, pour surmonter cette tyrannie de la distance, il faut des forces aériennes qui peuvent opérer à 600 nœuds, surmontant la barrière des navires de 20 à 30 nœuds. Deux B-52 peuvent surveiller 140 000 miles carrés de la surface de l'océan en seulement deux heures.

Troisièmement, la capacité de fournir de grandes charges utiles d'armes avec précision sur des portées intercontinentales est unique à la force de bombardiers de l'Air Force. Le planificateur en chef de l'Air Force, le lieutenant-général David Nahom, a récemment témoigné devant un sous-comité des services armés de la Chambre: «Si vous regardez ce que les bombardiers apportent, personne d'autre ne le rapporte. Nos partenaires communs ne l’apportent pas, nos partenaires de la coalition ne l’apportent pas. » Face aux pressions budgétaires induites par COVID-19, il est probable que les partenaires et alliés devront à nouveau assumer une part plus importante des coûts de la défense collective. Cependant, il n'y a pas de force de bombardement alliée – seuls les bombardiers de l'US Air Force ont la capacité de livrer de grandes charges utiles d'armes profondément dans les environnements adverses.

Compte tenu de ces signaux de demande clairs, il est impératif que le DOD donne la priorité aux bombardiers. Plusieurs études indépendantes reconnaissent ce fait en recommandant le plan de l'USAF pour plus de bombardiers que dans sa force actuelle. Pour l'avenir, cela signifie acheter jusqu'à 240 bombardiers B-21. Dans l'intervalle, le moyen le plus rentable de maintenir une capacité de projection de puissance américaine crédible est de prolonger la vie du B-2, de soutenir la flotte de B-1B et de financer entièrement l'état de préparation des bombardiers jusqu'à ce que le B-21 puisse prendre la charge pour répondre aux exigences de la stratégie de défense américaine.

Cet article a été écrit par Dave Deptula de Forbes et a été légalement autorisé par le réseau d'éditeurs NewsCred. Veuillez adresser toutes les questions de licence à legal@newscred.com.

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