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Droit et Justice

Témoignage: Peines minimales obligatoires en Virginie

Les minimums obligatoires ne fonctionnent pas comme prévu.

Il a été démontré que les peines minimales obligatoires n'avaient pas leur impact prévu en tant qu'outil de sécurité publique et ont plutôt contribué à ce que nous considérons maintenant comme un système d'incarcération de masse. L'objectif initial de ces lois était peut-être d'assurer l'uniformité des phrases, mais cela n'a pas été le résultat. Nous n'avons pas un système plus juste aujourd'hui. En limitant la capacité des juges à user de leur pouvoir discrétionnaire et à arriver à la sanction appropriée en évaluant les faits au cas par cas, les procureurs ont désormais ce pouvoir, ainsi qu'une incitation à faire pression sur les accusés pour qu'ils acceptent un plaidoyer ou soient confrontés à une obligation le minimum. Un système de justice juste et fiable est entravé par les préjugés raciaux et ethniques qui ont tendance à motiver ces décisions.

La justification des peines minimales obligatoires est que si les gens savent qu'ils seront condamnés à une longue peine pour leur crime, ils feront un choix rationnel de ne pas le commettre. La réalité est plus compliquée que cela. Premièrement, cette ligne de pensée suppose que les gens connaissent à l'avance la structure de détermination de la peine; qu'ils savent, par exemple, que vendre une once de marijuana à un jeune de 16 ans entraîne un minimum de cinq ans de prison. La réalité est que la plupart des gens ne croient pas qu’ils seront arrêtés en premier lieu, et s’ils le sont, ils ne seront pas au courant de la punition associée à leur crime. La recherche sur l'efficacité de la punition montre à plusieurs reprises que c'est la certitude d'être attrapé plutôt que le gravité de la punition, cela fait la différence.

La mise en place de peines minimales obligatoires et de la vérité dans la détermination de la peine En Virginie et ailleurs, visait à aborder les sanctions pour les crimes graves et violents, mais il y a eu une tendance à incarcérer des personnes pour des crimes de niveau inférieur. Jetez un œil aux propres données de l’État – la plus forte augmentation en pourcentage de la peine purgée entre 1990 et 2009 concerne les crimes liés à la drogue et non les crimes violents ou contre les biens.

Figure 1.

Cette approche fondée uniquement sur l'incapacité n'est pas un élément dissuasif. En fait, l'expansion spectaculaire du système pénitentiaire nous a maintenant placés bien au-delà du point des rendements décroissants pour la sécurité publique, affectant les peines allant du meurtre au vol.

Figure 2.

Tout aussi important, nous sommes incarcérés bien au-delà de l'âge auquel les individus sont susceptibles de continuer à commettre des crimes, car nous savons que la conduite criminelle a tendance à décliner avec l'âge, et de manière assez précipitée une fois qu'une personne est dans la trentaine ou au début de la quarantaine.

Aujourd'hui, alors que de nombreux États commencent à repenser et à réduire leurs peines minimales obligatoires et à dépeupler leurs prisons, la Virginie n'a pris aucune de ces mesures importantes. Cet état maintient plus de 200 minimums obligatoires. Plus de 40 d'entre eux résultent d'une condamnation non violente pour drogue. Il y a à peine un an, 15 Nouveau des peines minimales obligatoires ont été introduites qui entraîneraient la perpétuité sans libération conditionnelle; heureusement, la plupart d'entre eux n'ont pas réussi.

L'expansion spectaculaire du système pénitentiaire au cours des quatre dernières décennies a eu divers effets troublants, en particulier sur les communautés de couleur défavorisées qui ont subi le plus lourd fardeau de ces politiques. Les personnes de couleur, en particulier les Afro-Américains, sont surreprésentées à chaque étape du système de justice pénale de Virginie. Bien qu'ils représentent moins de 20% de la population générale, les Noirs sont arrêtés à près de 3 fois le taux des Blancs. Les Afro-Américains sont incarcérés à 6 fois le taux des Blancs.

Enfin, il y a la question du coût. L'expansion de l'incarcération a également produit un grave déséquilibre dans notre approche de la sécurité publique, en vertu de laquelle des dépenses fiscales records ont été ciblées à l'arrière du système de justice pénale,
au détriment des investissements dans la prévention du crime, les programmes de traitement de la toxicomanie et le soutien à des initiatives plus efficaces pour aider les forces de l'ordre et les tribunaux à promouvoir une stratégie plus large de sécurité publique. Selon son propre témoignage dans un rapport gouvernemental récent, la Virginie a une population carcérale de plus en plus coûteuse qui est préoccupante. Les coûts s'accélèrent en raison de son segment de détenus vieillissant ainsi que de sa politique de libération humanitaire extrêmement restrictive pour les personnes incarcérées atteintes de maladies en phase terminale.

Figure 3.

Les structures de détermination de la peine qui obligent les juges à imposer des peines d'années fondées sur des minimums prescrits par la loi ne se sont pas avérées être une stratégie efficace de lutte contre la criminalité; au contraire, ils ont exacerbé les disparités raciales, contribué à une population carcérale gonflée et imposé un fardeau financier injustifiable à l’État – et en fin de compte à ses citoyens – pour héberger des individus, dans la plupart des cas, dépassant de loin ce qui est nécessaire à la sécurité publique.

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