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Droit et Justice

Trump félicite le récipiendaire de la médaille d'honneur pour le sauvetage d'otages

WASHINGTON (AP) – Le président Donald Trump a décerné vendredi la Médaille d'honneur à un soldat américain, le qualifiant de «l'un des hommes les plus courageux du monde» pour son rôle dans une mission audacieuse de 2015 visant à sauver des dizaines d'otages qui devaient être exécuté par des militants de l'État islamique en Irak.

Trump a choisi le 19e anniversaire des attentats du 11 septembre pour honorer le Sgt. Le major Thomas «Patrick» Payne, qui a négocié un barrage de tirs ennemis et est entré à plusieurs reprises dans un bâtiment en feu dans un effort déchirant qui a sauvé plus de 70 otages. Le président a déclaré que Payne, qui était au lycée le 11 septembre, et ses camarades de classe avaient appris les attaques contre les États-Unis par un enseignant qui avait solennellement raconté ce qui s'était passé.

«À ce moment-là, Pat a été appelé à l'action», a déclaré Trump. «Il savait que son pays avait besoin de lui.

Trump a souligné l'éducation de Payne dans la «petite ville américaine» et l'engagement de sa famille envers le service public. Le soldat a grandi à Batesburg-Leesville et Lugoff, en Caroline du Sud. Son épouse Alison est infirmière, son père un policier et ses deux frères servent dans l'armée et l'armée de l'air.

Payne, 36 ans, a été chargé de diriger une équipe de nettoyage de l'un des deux bâtiments connus pour héberger des otages lors d'une opération de nuit dans la province de Kirkouk, au nord de l'Irak. Le raid du 22 octobre 2015 est rapidement devenu compliqué.

Les forces kurdes travaillant avec les troupes américaines ont tenté de faire sauter un trou dans le mur extérieur de l'enceinte, mais l'explosion a échoué. L'explosion a alerté les militants de l'Etat islamique, qui ont ouvert le feu sur les forces kurdes.

Payne, un sergent de première classe au moment de la mission, et son unité ont escaladé un mur pour entrer dans l'enceinte de la prison. Les soldats ont rapidement dégagé l'un des deux bâtiments. Une fois à l'intérieur du bâtiment, l'unité a rencontré la résistance ennemie. L'équipe a utilisé des coupe-boulons pour casser les serrures des portes de la prison, libérant 38 otages, selon la Maison Blanche.

Quelques instants plus tard, un appel urgent par radio est venu d'autres membres du groupe de travail engagés dans une fusillade intense dans le deuxième bâtiment.

Entre 10 et 20 soldats de l'armée, dont Payne et Master Sgt. Joshua L. Wheeler, se dirigea vers le deuxième bâtiment qui était partiellement en feu. Les commandos kurdes ont été bloqués par les coups de feu.

Wheeler a été tué par balle, le premier Américain tué au combat depuis que les États-Unis ont lancé une nouvelle intervention militaire en Irak contre l'État islamique en 2014. Vingt combattants de l'EI ont également été tués dans l'opération.

Payne a qualifié les actions de ses camarades soldats de «impressionnantes». «Cela me rend fier d'être un Américain», a-t-il déclaré. «Leur héritage se perpétue dans cette médaille d'honneur.»

L'équipe a escaladé une échelle sur le toit du bâtiment d'un étage sous le feu des mitrailleuses. De leur vue sur le toit, les commandos ont attaqué l'ennemi avec des grenades à main et des tirs d'armes légères, selon un compte rendu officiel.

À ce moment-là, les combattants de l'Etat islamique ont commencé à faire exploser leurs gilets-suicide, faisant trembler le toit, a déclaré Payne dans un communiqué.

Les combattants de l'Etat islamique ont continué d'échanger des coups de feu avec les commandos alors qu'ils entraient dans le bâtiment. Une fois la porte ouverte, les commandos américains et kurdes ont escorté des dizaines d'otages supplémentaires hors du bâtiment en feu.

Payne est rentré dans le bâtiment deux fois de plus pour s'assurer que chaque otage était libéré. Il a dû expulser de force l'un des otages qui avait trop peur pour bouger.

Payne a rejoint l'armée en 2002 en tant que fantassin et a rapidement fait son chemin dans les Rangers. Il s'est déployé à plusieurs reprises dans des zones de combat en tant que membre du 75e régiment de Rangers et à divers postes avec le Commandement des opérations spéciales de l'armée américaine.

Il a initialement reçu la deuxième plus haute distinction de l’armée, la Croix du service distingué, pour le raid d’opérations spéciales, qui a été rehaussée en médaille d’honneur. Payne a reçu un Purple Heart pour une blessure subie lors d'une mission en Afghanistan en 2010.

La cérémonie a eu lieu alors que Trump est toujours confronté aux retombées d'un article publié par The Atlantic plus tôt ce mois-ci, citant des sources anonymes, que Trump a qualifié en privé de «perdantes» et de «suceurs» et a dénigré le service militaire. Trump et ses collaborateurs ont nié les allégations. Trump a précédemment dénigré publiquement le regretté sénateur John McCain, qui a passé plus de cinq ans en tant que prisonnier de guerre, comme un «perdant» et «pas un héros de guerre».

Vendredi, la cérémonie de médaille d’honneur de Payne a été annoncée avant la publication de l’article de The Atlantic.

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Madhani a rapporté de Chicago. L'écrivain d'AP James Laporta a contribué à ce rapport depuis Delray Beach, en Floride.

Cet article a été écrit par AAMER MADHANI et JILL COLVIN de l'Associated Press et a été légalement autorisé par le réseau d'éditeurs Industry Dive. Veuillez adresser toutes les questions de licence à legal@industrydive.com.

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